Los síntomas del nuevo tipo de viruela detectada en Europa

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Imagen de los brazos y las piernas de una niña de 4 años infectada con la viruela del mono )en Bondua, condado de Grand Gedeh, Liberia) un pariente de la viruela, que aunque causa síntomas similares, es menos transmisible y menos mortal. (Foto: BSIP/UIG Via Getty Images)
Imagen de los brazos y las piernas de una niña de 4 años infectada con la viruela del mono )en Bondua, condado de Grand Gedeh, Liberia) un pariente de la viruela, que aunque causa síntomas similares, es menos transmisible y menos mortal. (Foto: BSIP/UIG Via Getty Images)

Hace más de 40 años que se erradicó la viruela; "el mundo y todos sus habitantes se han liberado de la viruela" certificó la Organización Mundial de la Salud (OMS) en 1980. Sin embargo, una nueva variedad conocida como la 'viruela del mono' acaba de debutar en Europa.

La viruela del mono es una infección viral rara relacionada con la viruela común, de la que se acaban de detectar dos casos más en Reino Unido. El primero se detectó en una persona que voló a Reino Unido desde Nigeria el 7 de mayo y, aunque es una enfermedad autolimitada leve y la mayoría de las personas se recuperan en unas pocas semanas, puede ser grave en algunas personas. Solo una de cada cien infecciones con esta cepa de viruela resultan mortales, aunque las tasas pueden aumentar entre personas que tienen el sistema inmunológico debilitado.

La primera vez que se detectó la enfermedad fuera del continente africano fue en la primavera de 2003, cuando se confirmaron casos de viruela símica en los Estados Unidos de América. La mayoría de los pacientes había tenido un contacto estrecho con perros de las praderas que habían sido infectados por roedores africanos importados al país.

Gracias a un mayor conocimiento, cada vez son más los países que detectan y notifican casos. Desde 1970, se han notificado casos humanos de viruela símica en 10 países africanos: Camerún, Côte d’Ivoire, Gabón, Liberia, Nigeria, República Centroafricana, República del Congo, República Democrática del Congo, Sierra Leona y Sudán del Sur. En 2017, Nigeria sufrió el mayor brote documentado, aproximadamente 40 años después de los últimos casos confirmados.

Si te estás preguntando por qué ha vuelto la viruela si ya se había erradico, te cuento. Esto se consiguió porque se pudo controlar y no había casos asintomáticos, "que no haya personas que no saben que están infectadas y transmitiendo el virus es determinante. Otra condición para lograrlo fue que no había casos crónicos, que no era una infección que se extendía por toda la vida del paciente", explica a BBC el virólogo José Esparza.

Otro requisito es que no hayan reservorios animales, "porque uno puede controlar la infección en los humanos pero la infección se mantiene en animales. Y la última condición es que el virus no tenga variantes antigénicas, que sea un solo tipo de virus". Estas dos últimos condiciones son las que habrían permitido una nueva variante del virus de la varicela.

En este sentido, en los casos iniciales, la infección se produce por contacto directo con la sangre, los líquidos corporales o las lesiones de la piel o las mucosas de animales infectados. Se considera que los roedores son el principal reservorio del virus. El origen de la enfermedad se sitúa en el continente africano debido a la manipulación de monos, ratas gigantes de Gambia o ardillas infectadas.

Aunque los animales infectados con viruela del mono no muestran síntomas, los humanos infectados sí manifiestan fiebre alta acompañada de dolores de cabeza, una inflamación o un aumento del tamaño de los ganglios linfáticos cervicales e inguinales (lo que se conoce como 'adenopatías') y lesiones cutáneas similares a las que caracterizan una infección de viruela.

Son síntomas muy similares a los de la viruela común, pero menos fuertes, entre ellos se destacan la fiebre, el dolor de cabeza, dolor muscular y agotamiento. Sin embargo, también puede causar inflamación de ganglios linfáticos, algo que no ocurre en la viruela común.

Este último síntoma suele ser lo que ayuda a los médicos a distinguir la viruela del mono de la varicela o la viruela, según la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), después de la fiebre se desarrolla una erupción en la piel que, por lo general, comienza en el rostro y se va extendiendo a otras partes del cuerpo. De manera que se puede decir, a grandes rasgos, que la infección que causa el virus del mono se divide en dos periodos:

  • El de invasión, que dura unos 5 días y está caracterizado por fiebre, cefalea intensa, linfadenopatía (inflamación de los ganglios linfáticos), dolor lumbar, mialgias (dolores musculares) y astenia intensa o falta de energía.

  • El periodo de erupción cutánea (entre 1 y 3 días después del inicio de la fiebre), cuando aparecen las distintas fases del exantema o erupción cutánea de color rosáceo. Por lo general, afecta primero al rostro y luego se extiende al resto del cuerpo. Las manchas en la piel se empiezan a inflamar y a llenarse de líquidos que terminan por convertirse en pus.

Es importante señalar que esta enfermedad dura alrededor de dos a cuatro semanas, en las que los infectados suelen mostrar síntomas después del séptimo día.

Las zonas más afectadas son el rostro (en el 95 por ciento de los casos), las palmas de las manos y las plantas de los pies (en el 75 por ciento de los casos). Las marcas o granos del exantema evolucionan de lesiones de base plana a vesículas (ampollas llenas de líquido), pústulas y las subsiguientes costras. El proceso dura unos 10 días y la eliminación completa de las costras puede tardar hasta tres semanas.

.Por lo general, la enfermedad mejora por sí sola sin tratamiento aunque algunas personas pueden desarrollar síntomas más graves, que pueden requerir atención hospitalaria.

Al realizar el diagnóstico clínico se deberán tener en cuenta los elementos que la diferencian de otras enfermedades exantemáticas como la viruela, la varicela, el sarampión, las infecciones bacterianas de la piel, la sarna, la sífilis y las alergias a medicamentos. La inflamación de los ganglios (linfadenopatía) que aparece antes de la erupción facial es ese signo característico de la viruela del mono que permite diferenciarla de la viruela humana y de otras enfermedades similares.

El diagnóstico definitivo de la viruela símica solo se puede establecer mediante pruebas de laboratorio: frotis del exudado de las lesiones vesiculares o de las costras. Aunque se pueden utilizar muestras de sangre o suero, no proporcionan resultados concluyentes.

No hay tratamientos ni vacunas específicas contra la infección por el virus de la viruela del mono, aunque se pueden controlar los brotes. En el pasado, la vacuna demostró una eficacia del 85 por ciento para prevenir la viruela símica. Sin embargo, la vacuna ya no está accesible al público, puesto que se suspendió su producción tras la erradicación mundial de la viruela.

Tal y como recoge el manual médico MSD: tampoco existe un tratamiento comprobado y seguro para la infección por el virus de la viruela del mono, pero sí hay fármacos de apoyo potencialmente útiles como 'tecovirimat' (aprobado por la Food and Drug Administration de los Estados Unidos y los medicamentos antivirales 'cidofovir' o 'brincidofovir' (CMX001).

Todos estos medicamentos tienen actividad contra la viruela del simio in vitro y en modelos experimentales. Sin embargo, ninguno de estos fármacos ha sido estudiado ni usado en áreas endémicas para el tratamiento de la viruela del mono.

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