Ultramaratón Badwater 135: la hazaña de recorrer 217 kilómetros a 50 grados

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Photo credit: Arnold Begay and AdventureCORPS/ Badwater
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217 kilómetros por el desértico Valle de la Muerte de Estados Unidos. Esta es la distancia oficial de la que es considerada una de las carreras de larga distancia más duras del mundo, la Ultramaratón Badwater 135. Sus participantes se tienen que enfrentar no solo a la distancia, sino también a las más extremas temperaturas del pleno mes de julio. Esta zona es considerada como el lugar más cálido del planeta, ya que se llegan a registrar más de 50 grados centígrados en el mercurio.

La extremada dificultad de su largo recorrido se debe a una combinación de varios factores. La ruta es bastante singular. La línea de salida se sitúa en la cuenca Badwater y finaliza en el monte Whitney, estos son, respectivamente, los puntos geográficos más bajo y más alto de los Estados Unidos, lo que obliga a los corredores a enfrentarse a un ascenso acumulado de más de 4.000 metros.

A eso hay que sumarle el intenso calor que suele hacer durante los meses de verano en este desierto de California. Por el día, la temperatura suele marcar los 49 °C a la sombra, y cuando cae el sol, el termómetro se desploma por debajo de los 10º. Un dato importante es que recientemente, concretamente el pasado domingo 16 de agosto de 2020, llegaron a registrar unos vertiginosos 54,4 grados. De ahí, que casi todos los corredores vistan de un mismo color, el blanco.

Photo credit: David McNew - Getty Images
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Esto hace que la deshidratación sea el principal enemigo de los participantes, además de una de las causas principales del agotamiento y el agarrotamiento de los músculos. Tan solo hay que ver cómo algunos corredores que terminan sin apenas poder mantenerse en pie, aunque también hay muchos que deciden abandonar antes de poner su cuerpo al máximo límite. Como es el caso de Bob Becker, uno de los participantes más longevos de la edición de 2022, que cruzó la meta después de 48 horas y a cuatro patas.

Pero ¿sabías que para hacerla aún más extrema no hay avituallamientos a lo largo del recorrido? La organización de la Badwater 135 no facilita ningún tipo de ayuda ni abastecimiento. Cada atleta es responsable de organizar su propio equipo, que lo acompaña en un vehículo y le facilita todo lo que pueda necesitar (agua, hielo, comida o primeros auxilios). Sin embargo, a partir del kilómetro 130 aproximadamente, estos acompañantes se pueden bajar del coche y acompañarles en lo que queda de carrera. La solución no es solamente beber agua, refrigerarse con hielo y alimentarse cada cierto tiempo, también tener una buena resistencia mental.

Photo credit: David McNew - Getty Images
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¿Cuántos participantes hay en la Badwater 135?

Además, el número de participantes está limitado y la organización de la Ultramaratón Badwater 135 es la quien decide directamente a los seleccionados, teniendo en cuenta la carrera deportiva de cada uno de los interesados. En las últimas ediciones, han llegado a participar entre 70 u 80 corredores, de los que el 30% no llegan a cruzar la línea de meta porque abandonan a mitad de la competición.

Españoles en la Badwater 135

Photo credit: Arnold Begay and AdventureCORPS/ Badwater
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En esta extrema carrera por el desierto californiano participan corredores de todas partes del mundo, y por supuesto, también ha habido presencia española. Como José Antonio Soto, que tiene en su haber algunas de las carreras más extremas del mundo; José Samaniego que completó el recorrido en menos de dos días o el ultrafondista valenciano Vicente Juan García que en 2015 lo intentó pero tuvo que abandonar, aunque en 2019 volvió y esta vez consiguió cruzar la línea de meta. En 2016, Pablo Segura también ha sido uno de los finalistas y nos contó en una entrevista que "es una experiencia inolvidable a pesar de que soportó cerca de 50 grados".

Sin embargo, el atleta español que ha marcada todo un hito en esta carrera ha sido Iván Penalba que debutó en la Badwater por todo lo alto al acabar en segunda posición en la edición de 2022 (24:02:57), seguido del japonés Yoshihiko Ishikawa, actual récord de la prueba, que se impuso com el quinto mejor tiempo de la historia de la prueba con un tiempo de 23:08:20.

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La historia de la Ultramaratón Badwater 135

La primera carrera no fue tal y como la conocemos actualmente. Se remonta allá por 1961 cuando dos individuos, Stan Rodefer y Jim Burnworth, procedentes de San Diego (California) consiguieron completar la travesía desde Badwater al monte Whitney, que se encuentra a una altura de 4.421 metros, simplemente por diversión. El siguiente en intentarlo fue Al Arnold, un famoso ultrarunner estadounidense que con 49 años y unos simples pantalones cortos de color blanco trató de completar la ruta en 1974, pero a los 29 km tuvo que abandonar por una deshidratación.

Al año siguiente volvió a intentarlo, pero antes para que su cuerpo se aclimatara al extremo calor del desierto, entrenó dentro de una sauna, pero una lesión de rodilla le obligó a detenerse en el kilómetro 80. En 1976, otra lesión le impidió volver a intentarlo. Finalmente, en 1977 pudo coronar la cima del monte Whitney después de 80 horas desde que salió de la cuenca Badwater.

Photo credit: The Washington Post - Getty Images
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Pero no fue hasta 1987 cuando esta travesía se convirtió en una carrera organizada de forma oficial. En ese primer año, solo cinco corredores tomaron la salida. Durante las primeras ediciones, no se especificaba ninguna ruta entre el punto de salida y el final, los participantes decidían y seguían la que les parecía más efectiva. En la actualidad, el circuito está totalmente especificado y cuenta con diferentes carreras con distintas distancias, todas ellas superiores a los 100K.

Photo credit: ROBYN BECK - Getty Images
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Es una carrera que se celebra año tras año y le ha llevado a ser además de una de las carreras más extremas, también la más popular entre los corredores de larga distancia. Desde que la Ultramaratón Badwater 135 se fundó como carrera en 1987 nunca se había cancelado, hasta la edición de 2020, que no se ha podido disputar por la crisis del coronavirus y se ha trasladado para el próximo mes de abril de 2021.

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