La Tierra volverá a ser un gran supercontinente en 200 millones de años

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Photo credit: Walter Myers/Stocktrek Images - Getty Images
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Pangea (o Pangea), la gigantesca masa de tierra que unía los siete continentes en uno solo en el pasado prehistórico de la Tierra, se separó hace unos 200 millones de años. En un fascinante giro de la evolución terrestre, resulta que estamos a unos 200 millones de años de la formación de un nuevo supercontinente similar a Pangea, dicen los científicos.

Hay cuatro versiones predominantes de cómo evolucionará este supercontinente, según un artículo de investigación publicado en Geological Magazine en 2018.

En el primer escenario, se supone que el océano Atlántico sigue abriéndose, mientras que el océano Pacífico sigue cerrándose. El Océano Pacífico, por su parte, está lleno de zonas de subducción, o lugares donde las placas oceánicas se hunden en las placas continentales y luego en el manto de la Tierra. (Esta es también la razón por la que el 80 por ciento de los grandes terremotos ocurren alrededor de los bordes del Océano Pacífico, también conocido como el "Anillo de Fuego").

Como resultado de esta actividad tectónica, las Américas siguen separándose de Europa y África, lo que significa que acaban chocando con la Antártida hacia el norte y, finalmente, con África, Europa y Asia, que ya se habrán apiñado. Mientras tanto, Australia se habrá acoplado a Asia Oriental. El resultado es un inmenso megacontinente llamado "Novopangea" (en grecolatino "Nueva Pangea").

En el escenario de "Pangea Próxima" (o "próxima Pangea"), tanto el Atlántico como el Océano Índico continúan expandiéndose hasta que nuevas zonas de subducción tiran de los continentes hacia atrás de nuevo, dando lugar a una colisión entre Eurasia y el resto de los continentes. Para visualizar el resultado final, imagine una masa terrestre con forma de anillo y una pequeña cuenca oceánica en su centro.

El Pacífico y el Atlántico son realmente antiguos: la friolera de 200 y 180 millones de años, respectivamente. ¿Y si ambos se cerraron? En ese caso, nacería el supercontinente de "Aurica" (palabra portmanteau de "Australia" y "América").

"Suponemos que sólo hay dos océanos, el Atlántico y el Pacífico. Pero en la Tierra hay más opciones, como el océano Índico", dice João C. Duarte, profesor adjunto de tectónica en la Universidad de Lisboa (Portugal), que también es el creador de la hipótesis de Aurica. "Es posible cerrar tanto el Atlántico como el Pacífico, porque ambos son en este momento muy antiguos", dice Duarte a Popular Mechanics. Sólo hace falta un tercer océano. Ya está ahí y es el océano Índico, el más joven de todos, con "sólo" unos 140 millones de años. Así que, si el océano Índico se abre en el futuro, y el Pacífico y el Atlántico se cierran, los siete continentes se convertirán en una gran Aurica alrededor del ecuador.

Por último, la teoría de "Amasia" (un portmanteau de "Américas" y "Asia") especula que el Atlántico y el Pacífico permanecerán abiertos, mientras que el Océano Ártico se cierra. En ese caso, todos los continentes, excepto la Antártida, empezarán a desplazarse hacia el norte y se asentarán cerca del Polo Norte. "Se acaba teniendo un enorme océano alrededor del Polo Norte y la Antártida al otro lado", dice Duarte.

En una investigación que se publicó en la revista Geochemistry, Geophysics, Geosystems en julio de 2021, los investigadores utilizaron modelos climáticos globales en 3D para simular cómo los arreglos terrestres de Aurica y Amasia afectarían a nuestro clima. Si eres fan de la serie de thriller distópico postapocalíptico de Netflix Snowpiercer, en la que el mundo entero está congelado excepto por un tren llamado Snowpiercer que da vueltas incesantemente alrededor de la Tierra, alégrate. Si el escenario de Amasia supera a los demás, y todas las masas de tierra alrededor de los polos norte y sur, la falta de tierra entre ellos interrumpirá la cinta transportadora oceánica, un sistema de circulación oceánica profunda en constante movimiento que transporta el calor del ecuador a los polos, haciendo que éstos no sólo sean más fríos, sino que estén cubiertos de hielo todo el año. "Todo ese hielo reflejaría el calor hacia el espacio", explica a Popular Mechanics Michael Way,, científico físico del Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA en Nueva York, que encabezó el estudio de julio de 2021.

Aurica, en cambio, podría resultar un paraíso para los surfistas. "Este supercontinente estará cerca del ecuador, por lo que probablemente será un poco más cálido y quizá más seco que la Tierra actual", dice Duarte, que cree que Aurica es el escenario más probable de supercontinente y Amasia el menos probable. Una Tierra más cálida (tres grados centígrados, según sus modelos) podría dar lugar a una proliferación de costas similares a las de Brasil, con hermosas playas de arena blanca, encantadores arrecifes de coral y complejos de dunas, pero también con fuertes corrientes oceánicas.

Sin embargo, hay una trampa. Una Amasia glaciar acabaría con casi todas las formas de vida de la Tierra, dejando sólo la vida en el océano: ¿alguien quiere ver el mundo del agua? Pero eso no quiere decir que la Aurica más calva no vaya a ser cruel con muchas especies. "Muchas especies se enfrentarán a una competencia feroz y lucharán entre sí por la supervivencia cuando los continentes se unan. Deberíamos esperar extinciones masivas", dice Duarte.

Para Alex Pullen, profesor adjunto de ingeniería medioambiental y ciencias de la tierra en la Universidad de Clemson (Carolina del Sur), nos enfrentamos a ciertos retos cuando intentamos mirar tan profundamente hacia el futuro. Para empezar, no tenemos ni idea de cómo será la vegetación dentro de 200 millones de años. "Las plantas tienen un profundo impacto en la química atmosférica, las precipitaciones, las nubes y el albedo (que es la fracción de luz que refleja una superficie)", explica Pullen a Popular Mechanics. "Además, una vez que los continentes alcancen el estado de supercontinente, las emisiones de dióxido de carbono procedentes de la actividad volcánica son una gran incertidumbre".

Además, no tenemos ni idea de cómo serán los gases de efecto invernadero en el futuro, ni sabemos cómo la circulación oceánica y atmosférica alrededor de Aurica y Amasia afectaría a estos gases de efecto invernadero, continúa Pullen. "Tampoco se incluyeron en los modelos los aerosoles (partículas microscópicas sólidas o líquidas suspendidas en el aire o en forma de gas), que son profundamente importantes para el clima", afirma.

Pero Way sabe que hay un montón de cosas que están más allá de nuestra capacidad de predicción, dado el abuso que hacemos del planeta. "No podemos entender realmente cómo van a afectar al planeta el cambio climático o llenar los océanos de contaminación y plástico", dice. Es pesimista sobre los humanos, pero no sobre el planeta. "Durante la mayor parte de los últimos 4.000 millones de años, nuestro planeta ha tenido unas condiciones bastante templadas en su superficie, salvo en algunos pequeños periodos de tiempo. No entendemos del todo cómo el planeta ha conseguido eso. Es sorprendente, ¿verdad?", dice. "El planeta probablemente se recuperará del maltrato que le hemos dado".

Quizá los humanos también sobrevivan, pero de forma más evolucionada. Sin embargo, hemos sido condicionados a creer que la evolución es direccional.

"Creemos que la evolución va siempre en dirección a la mejora. Sí, somos muy inteligentes", decimos", explica Duarte. "Quizá en el futuro haya superinteligencia, pero eso supone que la inteligencia es siempre algo bueno", continúa Duarte. Hay teorías que dicen que las especies inteligentes vienen con una carga de bagaje de autodestrucción. "Tenemos la capacidad de crear armas nucleares que pueden matar a toda la humanidad", dice Duarte, en alusión a la actual guerra ruso-ucraniana. Para que una especie posthumana de 50 a 250 millones de años en el futuro sobreviva, se necesita algo más que inteligencia: hay que vivir en armonía con el ecosistema circundante, dice Duarte.

En cualquier caso, estos cambios no llegarán en nuestra vida, ni en la de nuestros nietos, ni siquiera en la de mil nietos, como dice Way. Sin embargo, ya están ocurriendo. No podemos sentirlo, pero todo está cambiando, de forma constante, sutil e imperceptible.

"Tenemos la construcción de montañas en la Tierra. Tenemos nuevas islas que se generan en el Pacífico a partir del vulcanismo... Las placas siguen moviéndose en el planeta y hay un terremoto de 6 grados Richter cada día en algún lugar del planeta", dice Way. Probablemente estamos a mitad de camino de una gran transición planetaria, y ni siquiera lo sabemos.

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