La Tierra se está quedando sin arena, lo que estimula un despiadado mercado negro

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Photo credit: Jason marz - Getty Images
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El mundo está en crisis una vez más. Esta vez se trata de la escasez de arena.

La arena, que es el material sólido más extraído del mundo y el segundo recurso global más utilizado, por detrás del agua, es un material no regulado que se utiliza ampliamente en casi todos los proyectos de construcción de la Tierra. Y con 50.000 millones de toneladas métricas consumidas anualmente -suficientes para construir un muro de 27 metros de alto y de ancho en todo el mundo-, el agotamiento de la arena va en aumento, y es un aumento completamente no regulado.

Recientemente, el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), con sede en Kenia, publicó un nuevo informe con recomendaciones para evitar una crisis de escasez de arena. Este resumen sigue a un informe de sensibilización del PNUMA de 2019 en el que la organización dice que la crisis de la arena ha sido "pasada por alto".

"Para lograr un desarrollo sostenible, tenemos que cambiar drásticamente la forma en que producimos, construimos y consumimos productos, infraestructuras y servicios", escribe Pascal Peduzzi, coordinador del informe sobre la arena del PNUMA. "Nuestros recursos de arena no son infinitos y tenemos que utilizarlos de forma inteligente. Si conseguimos controlar cómo gestionar el material sólido más extraído del mundo, podremos evitar una crisis y avanzar hacia una economía circular".

La arena parece estar en todas partes: bajo nuestros pies, en las paredes que nos rodean y, cada vez más, en nuestros bolsillos. ¿El ingrediente más importante para fabricar hormigón, en porcentaje? La arena. ¿Qué es el vidrio? Arena fundida. ¿Cuál es la espina dorsal del silicio, evidentemente uno de los principales actores de la industria tecnológica y de los dispositivos móviles que llevamos en la mano y en el bolsillo? La arena. Como resultado, la demanda mundial de arena ha empezado a dejar al descubierto los lechos de los ríos y las playas. Un informe de NPR de 2017 dice incluso que estamos arrancando bosques y tierras de cultivo solo para conseguir más arena.

La mayor parte de la arena, que se produce de forma natural a lo largo de miles de años -si no cientos de miles de años-, se origina en las montañas y se forma cuando los ríos la llevan río abajo hacia los océanos. Claro que hay que ir a las playas de todo el mundo para sentir la arena entre los dedos de los pies, pero la arena hace algo más que deleitar a los playeros y construir ciudades. La arena también desempeña funciones medioambientales clave: es un factor importante en la protección contra las mareas de tempestad, asegurando hábitats naturales saludables para una variedad de especies y protegiendo contra la erosión.

Photo credit: PhotoAlto/Thierry Foulon - Getty Images
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El mundo de la arena no está regulado, por lo que cuando se extrae arena de zonas sensibles, se perjudica la biodiversidad y se crean riesgos ambientales adicionales que pueden convertirse en amenazas físicas. El PNUMA quiere que se establezca una norma internacional para la extracción de arena de los entornos marinos, y pide que una autoridad central haga un seguimiento del uso de la arena en el mundo y promueva otros materiales. Los funcionarios quieren incentivos para los proyectos de construcción que se deshagan de la arena y utilicen en su lugar roca triturada, material de construcción y demolición reciclado o arena mineral, un subproducto de la minería, las tres principales alternativas a la arena natural.

Por supuesto, nada es más puro -o más barato- que la arena natural. Y eso ha dado lugar a un submundo de la arena, dice Vince Beiser en NPR. "El crimen organizado se ha apoderado del negocio de la arena", dice. "Y hacen lo que hacen las mafias en todas partes. Sobornan a la policía. Sobornan a los policías. Y si te metes en su camino, te matan".

A medida que el mundo en desarrollo crece, también lo hace el negocio de la arena. Lugares como India, Indonesia y China, entre otros, son los que más problemas tienen, dice Beiser, aunque China es el país que más arena utiliza, con aproximadamente la mitad del uso total de arena del mundo. En el sudeste asiático se han extraído pequeñas islas sólo por su arena.

La arena alimenta los materiales que construyen un mundo en crecimiento. La crisis de la arena está aquí, y no va a ir a ninguna parte.

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