'The Staircase': cómo la televisión true crime influyó en el caso real de Michael Peterson

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Photo credit: Netflix
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"No creo que al fiscal del distrito le siga importando la verdad", dice el acusado de asesinato Michael Peterson en The Staircase, la docuserie de Netflix de 2018. "Esto se ha convertido en un espectáculo".

Con un circo de cámaras constantemente a su alrededor desde la aún inexplicable muerte de su esposa, la novelista Kathleen Peterson en 2001, en gran medida tenía razón. Peterson, al igual que otros criminales recientemente condenados, se encontró en la posición única de ser declarado culpable de un crimen mientras los programas de televisión en tiempo real cubren el caso mientras se desarrolla en el tribunal, descubriendo secretos del acusado a medida que avanza.

Desde Joe Exotic en Tiger King y Anna Delvey en ¿Quién es Anna? hasta Steven Avery y Brendan Dassey en Making A Murderer (y otros innumerables podcasts de crímenes reales) durante la última década, la cobertura de los casos penales en curso en los tribunales ha caminado por una línea incómoda entre la información periodística y el entretenimiento. Y la última entrega del caso de Kathleen y Michael Peterson vuelve a ser un entretenimiento ligero con el inminente estreno de The Staircase, de Sky Atlantic, una dramatización de los hechos con Colin Firth como Michael Peterson y Toni Collette como Kathleen Peterson.

Las cámaras se pusieron inicialmente al servicio de este caso en 2002, cuando el cineasta francés Jean-Xavier de Lestrade decidió cubrir el juicio de Peterson tras ser acusado del asesinato de Kathleen, que fue encontrada muerta al pie de su escalera en su casa de North Durham. Originalmente, el plan era cubrir la historia en un documental de dos horas, pero una vez que de Lestrade tuvo un acceso sin precedentes a Peterson y comenzó a entrevistarlo, encontró que era un personaje seductor.

Photo credit: Netflix
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En declaraciones a Metro, dijo: "Recuerdo la primera vez que conocí a Michael Peterson. Hablaba de su mujer y de su amor por ella, y era muy convincente. Pero al mismo tiempo me dije: 'Vale, estoy seguro de que quería a su mujer'. Pero a veces podías sentir que había algo más. Que no sabías toda la verdad o toda la historia'. Por supuesto, es un personaje muy complejo, muy elocuente. Y muy interesante de seguir".

Las sinceras y a menudo extrañas entrevistas de Peterson en el documental no hicieron más que ahondar en el misterio para los espectadores sobre si fue cómplice de la muerte de su esposa. Como escribió The New York Times en 2005: "El Sr. Peterson tiene su propia afición por el histrionismo. Incluso compone un tratamiento de prosa violeta sobre el caso, como si tomara notas para una novela... El Sr. Peterson pasea la cámara por su versión de los hechos, destacando detalles envidiables sobre el estilo de vida burgués de la pareja. Podría estar dando un tour para una sesión fotográfica de Town & Country". Más tarde se conocieron detalles de que la pareja supuestamente había discutido sobre la bisexualidad de Peterson y sus aventuras antes de la muerte de Kathleen, y que Peterson había tardado en llamar al 911, posiblemente hasta tres horas después de encontrar su cuerpo.

La película de dos horas se convirtió en una miniserie de 10 capítulos, estrenada en Francia en 2004 como Soupçons (Sospechas), y una versión abreviada se emitió en Estados Unidos y en la BBC. En 2018, se añadieron tres episodios más a la serie y se emitió en streaming como The Staircase en Netflix, abriendo el caso aún más a un nuevo público.

Peterson dijo al Daily Mail que la película resultó ser "un instrumento muy poderoso" en su condena más tarde anulada en 2014, cuando se demostró que un agente del SBI había mentido bajo juramento. Peterson añadió: "Gran parte de la película original de Netflix se utilizó en mi apelación cuando Duane Deaver está en el estrado. Siento que eso lo influyó porque se le puede ver sin parar de mentir al juez y las imágenes son mucho más poderosas que las palabras en una transcripción."

Sin embargo, no todo el mundo ve el documental de forma tan positiva. La hermana de Kathleen, Carla Zamperini, le echó la culpa, afirmando que era propaganda de Peterson, quien cree que asesinó a su hermana: "Tenía una película que podía protagonizar, que podía pontificar, podía decir a todo el mundo lo incompetente que era la policía y el sistema judicial de Durham. Podía proclamar su inocencia". Peterson fue liberado más tarde, pero aceptó una declaración Alford de homicidio voluntario para resolver el caso, es decir, una declaración de culpabilidad porque existen pruebas suficientes para condenarlo por el delito, pero el acusado sigue afirmando su inocencia. En la actualidad, además de la descabellada teoría de que Kathleen fue atacada por un búho, todavía no hay una resolución definitiva sobre cómo murió, lo que significa que esta nueva dramatización televisiva sólo puede repetir las especulaciones de la serie anterior.

The Staircase no es la única adaptación televisiva de la vida real que trata acontecimientos criminales reales en un momento complicado. The Dropout: Auge y caída de Elizabeth Holmes, la dramatización del escándalo de Elizabeth Holmes y Theranos, también ha llegado en un momento incómodo para el caso real. Mientras que Holmes ha sido declarada culpable de cuatro cargos de fraude criminal por su empresa de atención sanitaria fraudulenta, su socio comercial y ex-socio sentimental Sunny Balwani y se encuentra actualmente a mitad de juicio. Holmes no puede ser condenada hasta que se celebre su juicio, y ahora, con el estreno mundial de The Dropout, el caso de Balwani se ha visto retrasado cuando dos miembros del jurado fueron destituidos por el juez, ya que habían visto la serie de Disney+, a pesar de que se les había pedido que no tuvieran nada que ver con el caso de antemano.

Photo credit:  Beth Dubber/Hulu
Photo credit: Beth Dubber/Hulu

The Verge informa de que, además de los dos espectadores ilícitos del drama de Amanda Seyfried, "otros posibles miembros del jurado señalaron que habían visto anuncios de The Dropout online, y una persona los calificó de presencia "constante" en Facebook". Según se señala: "Lo que parece notable de que The Dropout sea un factor en el juicio de Balwani es cómo un caso judicial real ha sido obstaculizado por una nueva adaptación de un podcast de investigación relativamente reciente que informaba de los acontecimientos reales en algo cercano al tiempo real".

¿Necesitamos más distancia y tiempo antes de que el complejo industrial del true crime de la televisión entre en acción? Para los inocentes acusados injustamente de delitos que no han cometido, podría decirse que nunca es demasiado pronto. Pero para los casos no resueltos sin un autor claro, a veces encender las cámaras sólo sirve para enturbiar las aguas de casos ya imposibles de resolver.

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