Este nuevo test podría detectar "consciencia oculta" en pacientes en coma

Un nuevo test ayudaría a detectar actividad eléctrica en el cerebro de pacientes con lesiones cerebrales que no responden a estímulos.

Uno de los momentos más difíciles de los seres humanos es despedir a algún ser querido. En los hospitales se plantea con frecuencia la dura decisión de desconectar a un familiar con importantes lesiones cerebrales, de las máquinas que lo mantienen con vida de manera artificial. Durante ese amargo trago, es lógico y humano, preguntarse si realmente ese familiar en coma tendría alguna opción, aunque sea lejana, de recuperarse milagrosamente o si le queda algún rastro de actividad cerebral “oculta” que pudiera ofrecer un atisbo de esperanza.

Para aumentar aún más esa incertidumbre resulta conveniente señalar que aún no contamos con un test o prueba concluyente de consciencia. Cuando un paciente no responde a estímulos durante días o semanas, los médicos suelen utilizar un amplio abanico de pruebas para determinar si ese paciente tiene alguna probabilidad de salir adelante. Pero los investigadores señalan que los métodos que hoy tenemos para estas tareas y predicciones tienen a ser inexactos, algo que tampoco es sorprendente puesto que la consciencia sigue siendo uno de los temas más desconocidos de la ciencia.

Un artículo publicado en el New England Journal of Medicine puede ofrecer una prueba real que ayude a determinar si un paciente con lesiones cerebrales y en coma aún posee rastros de “consciencia oculta”, e incluso predecir las posibilidades que tiene de despertar de manera inminente. El trabajo lo han presentado investigadores de los Departamentos de Neurología y Neurocirugía de la Universidad de Columbia, y el Departamento de Psicología de la Universidad de Nueva York, que han utilizado electroencefalogramas (EEG) para buscar signos de actividad eléctrica en el cerebro de un grupo de pacientes con lesiones cerebrales pertenecientes a una unidad de cuidados intensivos.

El EEG ya se usa para diagnosticar la epilepsia y otros trastornos cerebrales, pero este estudio muestra que los registros de EEG se pueden usar para detectar lo que algunos investigadores llaman "consciencia preservada" en algunos pacientes con lesiones cerebrales graves que no responden a estímulos.

Los investigadores utilizaron EEG para medir la actividad cerebral de 10 voluntarios sanos (como grupo de control) y de 104 pacientes con una lesión cerebral aguda que no podían responder a las órdenes habladas, e incapacidad para reaccionar a estímulos dolorosos o de fijarse o seguir estímulos visuales. Utilizaron auriculares para reproducir una lista de instrucciones verbales simples para cada paciente, incluidas señales para abrir y cerrar o para detener la apertura y el cierre de cada mano.

Aquí viene lo interesante: Posteriormente, analizaron las lecturas de EEG utilizando un algoritmo y encontraron que el 16 de los 104 pacientes con lesiones cerebrales mostraron actividad cerebral en respuesta a comandos verbales. Un año más tarde, de esos 16 pacientes que habían mostrado actividad cerebral, el 44% (7 de esos 16) pudieron estar en casa sin asistencia durante hasta ocho horas.

Utilizando EEG se puede detectar actividad eléctrica en el cerebro durante la audición de estímulos y órdenes sencillas (como abre la mano, cierra la mano) | imagen Claassen, Doyle et al.

Estos resultados y porcentajes concuerdan con estudios anteriores que demostraban que, aproximadamente, el 15% de los pacientes con lesiones cerebrales graves que no responden a estímulos externos, aún poseen actividad cerebral que les permitirá con el paso del tiempo volver a responder y recuperar funciones. Lo importante de este estudio es que, ahora gracias al uso de EEG, ese 15% de los pacientes con posibilidades se descubren muy pronto, dentro de los cuatro días después de la prueba.

A principios de este año, un equipo de investigación descubrió que la fMRI (Imagen por resonancia magnética funcional) también era capaz de detectar patrones que señalaban consciencia en pacientes comatosos. Pero la fMRI no solo es muy costosa, sino que representa un riesgo realizar estas pruebas a alguien con una lesión cerebral, que podría no ser clínicamente estable. Los pacientes deben abandonar la seguridad de la UCI, y a veces ser trasladados fuera del hospital, para ser transportados a una máquina de resonancia magnética funcional. Pero este nuevo test basado en EEG no tiene esos inconvenientes ya que mide los patrones de ondas cerebrales usando pequeños discos que están unidos al cuero cabelludo con cables, y la prueba se puede realizar al lado de la cama del paciente, sin tener que trasladarlo y de manera mucho más económica.

En un reportaje en NPR señalan algo fundamental: "Este trabajo es crucial porque es durante estos primeros días cuando se toman las decisiones médicas más importantes relacionadas con la retirada del soporte vital a pacientes en coma. Cualquier dato extra que podamos obtener sobre pacientes individuales a partir de pruebas de neuroimagen, añadiendo los que nos puede ofrecer este nuevo estudio con EEG, tiene un gran potencial para tomar estas decisiones mejor informados".

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Referencias científicas y más información:

Claassen, Jan, et al. «Detection of Brain Activation in Unresponsive Patients with Acute Brain Injury». New England Journal of Medicine, vol. 380, pp. 2497-505. Taylor and Francis+NEJM, DOI:10.1056/NEJMoa1812757.

Megan Schmidt “New Test Can Detect “Hidden Consciousness” in Coma Patients” Discovery Magacine

Luisa Torres “A New Way To Test For Signs Of Consciousness In Unresponsive, Brain-Injured Patients” National Public Radio (NPR)