Preparados para el "monstruo marino volador", el próximo hidroavión de combate

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Photo credit: DARPA
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La semana pasada, la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA) anunció un nuevo proyecto que debería resultar familiar a los aficionados a los aviones y a los barcos. El hidroavión Liberty Lifter aprovechará el "efecto ala en tierra" (WIG) que los aviones de la época soviética, incluido el tristemente célebre "Monstruo del Mar Caspio", utilizaban para transportar carga a miles de kilómetros, a través de distancias como los océanos Índico y Pacífico. Aunque la tecnología ha sido probada y abandonada, DARPA parece creer que merece una segunda mirada.

El Liberty Lifter "combinará la elevación estratégica rápida y flexible de cargas muy grandes y pesadas con la capacidad de despegar/aterrizar en el agua", afirma DARPA en un comunicado de prensa del 18 de mayo. "Su estructura permitirá tanto un vuelo altamente controlado cerca de superficies acuáticas turbulentas como un vuelo sostenido a media altura", continúa el comunicado. La agencia señala que el transporte marítimo tradicional mediante buques de carga es muy eficaz, pero lento y depende del uso de puertos. El transporte aéreo es rápido, pero depende de los aeródromos que, en tiempos de guerra, tendrían que ser capturados primero.

El Liberty Lifter utilizará el efecto WIG para viajar, creando una nave que puede transportar cargas del tamaño de un barco, volando mucho más rápido que un barco y siendo capaz de despegar y aterrizar desde el agua. El efecto WIG se refiere al fenómeno por el cual la sustentación aumenta a medida que una nave vuela más cerca de la superficie de la Tierra, mientras que la resistencia disminuye; la zona es generalmente tan amplia como las alas del avión. Una embarcación que opera en esta zona tan estrecha es considerablemente más eficiente en cuanto al consumo de combustible, ya que utiliza la misma cantidad de combustible que un avión normal.

Las naves WIG son técnicamente aeronaves, que utilizan alas para generar sustentación, y viajan a bajas velocidades de avión (350 millas por hora), pero tienen cascos en forma de barco para despegar y aterrizar en el agua. Los aviones se parecen un poco a los hidroaviones convencionales, pero tradicionalmente no pueden volar fuera de la zona WIG.

La Unión Soviética desarrolló varios tipos de naves WIG durante la Guerra Fría, incluido el famoso "Monstruo del Mar Caspio". Las naves WIG soviéticas incluían variantes que llevaban misiles antibuque y otras que podían transportar marinos soviéticos. Uno de los ejemplos más famosos fue el Lun, conocido coloquialmente como el "Monstruo Marino Volador". Tenía 240 pies de largo, 63 pies de alto y una envergadura de 144 pies. Podía transportar 100 toneladas de tropas y equipo a una velocidad máxima de 342 millas por hora y con un alcance de hasta 1.080 millas. También estaba fuertemente armado, con seis misiles antibuque P-270 Moskit y cuatro cañones automáticos de 23 milímetros. El WIG soviético más grande, el KM, tenía 301 pies de longitud y una velocidad máxima de 279 millas por hora.

Sin embargo, los WIGs tenían un par de problemas. En primer lugar, estaban limitados a volar/navegar en condiciones meteorológicas relativamente buenas y con mares tranquilos, ya que una ola alta podía levantarse y golpear el avión en pleno vuelo. Otro problema era que la nave, como todas las aeronaves, giraba inclinándose, lo que elevaba un ala y bajaba la contraria... potencialmente hacia el océano. El problema se agravaba por el hecho de que si un WIG intentaba ganar altitud para permitir que un ala saliera de la superficie, la nave se desplazaría fuera de la zona de efecto suelo y perdería altitud. Por ello, los WIG deben girar muy lentamente y con mucho cuidado.

El dominio del vuelo con efecto suelo es tan complicado que ningún país ha llevado a cabo la investigación y el desarrollo de naves WIG desde el final de la Guerra Fría. Rusia ha mostrado conceptos y modelos de WIGs, pero las naves reales son vaporware. En 2002, Boeing anunció que estaba estudiando un nuevo concepto de avión, el Pelican, que podía transportar 1.400 toneladas de carga hasta 10.000 millas sobre el agua. Tampoco se llegó a nada.

DARPA parece tener dos soluciones para los peligros del vuelo WIG. Una es que la aeronave será lo suficientemente robusta como para soportar los golpes de las olas, utilizando "soluciones de diseño innovadoras para absorber las fuerzas de las olas". En segundo lugar, si un Liberty Lifter se encuentra con aguas turbulentas, podría simplemente sobrevolarlas: a diferencia de otras naves WIG, el Liberty Lifter podrá volar hasta un máximo de 10.000 pies.

Un Liberty Lifter podría simplemente acercarse a una playa, bajar una rampa y descargar vehículos blindados y misiles antibuque directamente en la orilla. El Liberty Lifter sería especialmente útil contra las islas militarizadas de China en el Mar de la China Meridional, que los marines estadounidenses han enfocado como un láser en caso de guerra. Si DARPA consigue llevarlo a cabo, una nueva generación de efecto ala en tierra podría reescribir las reglas de la logística en tiempos de guerra.

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