¿Por qué hay personas que solo necesitan dormir 4 horas? Hablemos de sueño (y de fuerza sobrehumana)

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No fue hasta 2005 cuando Johnson empezó a encontrar algunas respuestas. Decidió participar en un estudio sobre el sueño para identificar a las personas que se desenvuelven extraordinariamente bien con muy pocas horas de sueño. Unos años más tarde, participó en un estudio de seguimiento del sueño porque su sangre mostraba mutaciones genéticas específicas que la mayoría de la gente no tiene. Durante los estudios, Johnson respondió a extensos cuestionarios sobre sus hábitos de sueño y su salud, y los investigadores controlaron su sueño diario y sus niveles de actividad durante ocho días.

La investigadora Ying-Hui Fu, del Instituto Weill de Neurociencias de la Universidad de California en San Francisco, estudia los comportamientos del sueño y los ritmos circadianos, el reloj natural del cuerpo para dormir. Ella y su equipo descubrieron en 2009 que los genes de los llamados "durmientes cortos" tienen ciertas mutaciones que son responsables de un sueño súper eficiente. En ese momento, su equipo había identificado cinco mutaciones en tres genes que controlan la cantidad de sueño que necesitan las personas, pero Fu sospecha que hay más genes implicados.

“Los Short Sleepers”, o por qué dormir solo 4 horas

El sueño rige las funciones cognitivas y neurológicas, como la memoria, el pensamiento, el aprendizaje, el movimiento y la sensación de energía. Sin embargo, dormir muchas horas no está necesariamente relacionado con un sueño de calidad. Cuanto más eficiente sea tu sueño, menos necesitarás. Y ese es un rasgo distintivo de los durmientes cortos, que necesitan la mitad de horas de sueño que la gran mayoría, pero rinden tan bien como los durmientes habituales, explica Fu a Popular Mechanics.

Aunque es raro el individuo que está programado genéticamente para dormir menos horas al día, todas las personas que ella y su equipo han identificado como durmientes cortos tienen varias cosas en común. Suelen tener una vida más larga y saludable, tanto física como mentalmente. Estas personas son realmente afortunadas, según su investigación, porque parecen compartir algunas características asombrosas:

"Estos durmientes cortos no sólo necesitan dormir menos, sino que mientras están despiertos -de 18 a 20 horas- son más activos que los durmientes típicos. Con todo ese tiempo extra, tienden a ser multitarea", dice Fu. Eso significa que pueden tener dos trabajos, o estudiar mientras trabajan y tienen aficiones, por ejemplo. No suelen estar ociosos, dice.

Los que duermen poco también parecen tener menos enfermedades que los que duermen regularmente. Los problemas de salud, como la diabetes, las cardiopatías y otras enfermedades, no empiezan a desarrollarse hasta mucho más tarde en la vida de un durmiente corto. Incluso los durmientes de 60 a 80 años de los estudios de Fu están sanos y activos. Por ejemplo, uno de los participantes en el estudio que tiene casi 80 años estaba entrenando recientemente para un triatlón. Otros pueden hacer ejercicio durante mucho tiempo sin dolor. También manejan el estrés mejor que los durmientes habituales y son "muy optimistas, alegres y resistentes", afirma. También comparten otros rasgos inusuales, como una mejor memoria, una mayor tolerancia al dolor y la ausencia de desfase horario, añade. "Sus cuerpos funcionan al 100% o casi todos los días", dice Fu. Uno de los sujetos del estudio tenía la capacidad de recordarlo todo y nunca necesitaba tomar notas en clase. Otro sabe 13 idiomas. Otros pueden hacer ejercicio durante largos periodos sin dolor.

¿Dormir poco es malo para la salud?

El sueño es la primera línea de defensa de nuestro cuerpo contra la mala salud. "Cuando dormimos, nuestro cuerpo está trabajando muy duro para ayudarnos a mantener nuestra salud: para eliminar toxinas, para eliminar productos de desecho, para reparar daños, para hacer todo tipo de cosas, para que nuestro cuerpo pueda mantener la salud que deberíamos tener", explica Fu. "Digamos que hay diez cosas que nuestro cuerpo necesita hacer cuando dormimos. Y lo que a la mayoría de nosotros nos lleva ocho horas, a estos [durmientes cortos] sólo les lleva de cuatro a seis horas. ¿Por qué?"

Esa es la pregunta definitiva para Fu y sus compañeros de investigación.

En sus primeras investigaciones sobre el sueño, Fu y su equipo habían estudiado a personas que eran "alondras matutinas", es decir, que se acostaban y se levantaban temprano. Por el camino, descubrieron una mutación genética en algunas de las personas del estudio de la alondra matutina. Resultó que estas personas en particular no se acostaban temprano, pero sí se despertaban muy temprano, dice Fu.

Photo credit: KTSDesign/SCIENCEPHOTOLIBRARY - Getty Images
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Tras este descubrimiento, Fu y su equipo empezaron a reclutar a personas que encajaban en el perfil de dormir tarde y levantarse temprano. "Recibimos miles de correos electrónicos de personas que decían 'yo soy así' o 'conozco a alguien así'", dice Fu. Aunque había muchos en el grupo que dormían menos, sólo un pequeño porcentaje de ellos -poco más de 100 personas, incluida Johnson- se revelaron como verdaderos durmientes cortos.

Una vez que los investigadores confirmaron que la mutación genética característica era común a todos los durmientes cortos, quisieron saber cómo afectaba al cerebro. Recurrieron a los ratones para comprender mejor el neurocircuito cerebral que interviene en el sueño. "Los ratones portadores de la misma mutación también duermen menos. En ese momento, dijimos: creemos que esto es real", afirma Fu.

Fu estudió los cerebros de los ratones con mutaciones en el gen del sueño corto, buscando "neurocircuitos únicos para la duración y la eficiencia del sueño" y patrones específicos de actividad cerebral durante el sueño. Aunque ha encontrado algunos mecanismos cerebrales comunes, son necesarios futuros estudios para explicar cómo los genes regulan la función del cerebro humano, dice. Pero la observación de las mismas mutaciones genéticas y comportamientos en ratones sanos reforzó la conclusión de Fu de que es posible que los humanos duerman entre cuatro y seis horas y se mantengan sanos, además de funcionar perfectamente.

Cómo es ser Short Sleeper y dormir 4 horas

Una de las experiencias comunes de las personas con sueño corto es la tolerancia al dolor más alta de lo habitual. Johnson tiene experiencia directa en este aspecto. Sus dos rodillas necesitan ser reemplazadas, pero no le molestan a menos que salte o corra, así que ha pospuesto el procedimiento, para asombro de su médico, dice. Se sometió a su primera colonoscopia sin anestesia, porque se había olvidado de organizar que alguien le llevara a casa después. "Fue incómodo. Fue doloroso. Pero era algo que podía hacer", dice.

No es sorprendente que Johnson y algunos de sus familiares directos tengan las mismas necesidades de sueño corto, dice Fu, ya que un componente genético es una parte importante del comportamiento del sueño. Aun así, parece ser un rasgo poco frecuente, dice. Ninguno de los hijos de Johnson duerme poco, y la mayoría de los hijos de sus hermanos tampoco.

Johnson considera que sus genes de sueño corto son un regalo. Son los responsables de que pueda lograr mucho más de lo que hubiera logrado de otro modo, incluida la retribución a los necesitados a través de su iglesia, dice. Se siente afortunado "por tener la oportunidad de devolver algo que no podría hacer de otra manera". Y en ese sentido, ese regalo es muy significativo. Porque creo que al devolver y ayudar a los demás, es donde encontramos una gran alegría y satisfacción en la vida".

Entonces, ¿por qué personas como Johnson tienen esta mutación en primer lugar?

Fu no lo sabe, pero imagina que puede tener algo que ver con el mayor número de horas de luz brillante desde la llegada de las luces eléctricas a los hogares. Tal vez sea una reacción ambiental por acostarse más tarde. Es interesante especular, pero no hay forma de demostrarlo en este momento, admite.

Lo que es más importante es planificar más estudios para entender qué hacen realmente los cerebros de los durmientes cortos durante el sueño. Por ejemplo, ¿hay algo diferente en sus sueños, conocidos como ciclos REM? Fu espera que esta comprensión pueda conducir a terapias que ayuden a todo el mundo a lograr un sueño más eficiente y a llevar una vida más sana y larga.

7 preguntas a una persona que duermen

Photo credit: Brad Johnson
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¿Cuánto tiempo duerme de media por la noche? ¿Alguna vez se siente cansado durante el día o necesita una siesta?

Brad Johnson: Duermo entre cuatro y seis horas, desde la medianoche hasta la madrugada. No siento que necesite una siesta. Me despierto por la mañana y nunca he utilizado una alarma. Simplemente me levanto y estoy listo para salir. Ahora, si consigo menos de cuatro, es un problema, entonces me cuesta. Pero si puedo conseguir al menos cuatro horas -y a veces, en un buen día, puedo conseguir cinco y media o cerca de seis- estoy genial. Si duermo menos, tengo los mismos problemas que todo el mundo si me falta el sueño.

¿Cómo ha influido en sus días el hecho de dormir menos? ¿Cómo es su día típico?

Mi mujer no duerme poco, así que por la mañana, a veces me quedo en la cama y sólo leo un par de horas. A veces, también me levanto y hago ejercicio, pero es tiempo libre. Es el mejor momento del día. Es tranquilo, no hay nadie levantado. Es un momento maravilloso en el que puedo dedicar tiempo a la adoración, a la lectura de las escrituras y a la oración, y simplemente hacer estas cosas que son difíciles de encajar en medio de un día muy ocupado. Funciona muy bien. Soy muy productivo hasta que estoy listo para bajar. Por la noche, suelo estar despierto hasta la medianoche. Tengo una personalidad de tipo A. Soy muy impulsivo. Creo que la mayoría de la gente me describiría así: mi lista de tareas es interminable y siempre tengo cosas que hacer, que es como quiero que sea la vida. Y estoy agradecida de tener horas extra para hacerlas.

¿A qué se dedica?

Mi carrera fue como director financiero y director administrativo de algunas grandes empresas minoristas: Lands' End y REI, la empresa de equipamiento para exteriores. Esa fue mi carrera. Me retiré en 2009. Y desde entonces, he enseñado durante varios años en la universidad local, aquí en la Universidad Estatal de Utah. Enseño finanzas corporativas. He hecho mucho trabajo voluntario para nuestra iglesia, la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días, y pasé tres años como presidente de misión y supervisé todos los esfuerzos en el oeste y centro de Pensilvania para nuestra iglesia. Trabajé con cientos de voluntarios, misioneros de entre 18 y 25 años, y todavía estoy muy comprometida con varias cosas para nuestra iglesia. Además, tengo ocho hijos y 14 nietos. Es lo que me mantiene ocupado.

¿Cree que usted o sus hermanos de sueño corto y su padre han experimentado menos enfermedades durante sus vidas?

Mi padre (de sueño corto) vivió hasta los 86 años y tuvo una vida muy saludable hasta sus últimos años. Yo tengo 65 años, mis hermanos de sueño corto tienen 67, 70, 71 y 73 años. Todos hemos gozado de buena salud la mayor parte de nuestra vida. Estamos sintiendo los achaques, los dolores y los retos que llegan en la sexta o séptima década de la vida, pero nuestra salud ha sido en general notablemente buena. He heredado algunos genes de mi madre que han incluido un problema cardíaco (hace tres años tuve un pequeño ataque al corazón), pero sigo con una vida muy activa.

Un rasgo inusual que el estudio del Dr. Fu identificó entre las personas con sueño corto es una mayor tolerancia al dolor. ¿Es algo con lo que está familiarizado?

Creo que eso es cierto en mi caso. Ahora mismo tengo dos rodillas maltrechas y me estoy enfrentando a una prótesis de rodilla. Y durante años, la mayoría de los cirujanos han dicho: "Tienes que hacer esto. Tienes que reemplazarlo". Pero realmente no me molesta a menos que esté corriendo y saltando y haciendo cosas así. Y me miran y dicen: "¿Cómo puedes entrar aquí?" Pero no me molesta.

¿Usted u otros miembros de la familia que duermen poco tienen jet lag si vuelan a otras zonas horarias?

Siempre experimento un poco de jet lag cuando salto más de tres o cuatro zonas horarias. Sin embargo, es mucho menos que el que experimentan mi mujer (que no tiene el sueño corto) o mis hijos (que no tienen el sueño corto). Suelo tardar un día en superar por completo el jet lag. Durante cuatro décadas he viajado mucho y he agradecido poder superar el jet lag en poco tiempo. Mi hermano, Paul (que tiene el sueño corto), que ha viajado por todo el mundo con regularidad, también lleva sorprendentemente bien los problemas de jet-lag.

¿Se queda dormido enseguida? ¿Diría que tiene un buen sueño?

Tengo un cerebro muy activo que no quiere apagarse por la noche. Conciliar el sueño no es fácil la mayoría de las noches. Una vez que estoy dormido, puede que me despierte para ir al baño, pero normalmente duermo bien durante unas cinco horas cada noche. La mayoría de mis hermanos que duermen poco también tienen dificultades para conciliar el sueño. Algunos tienen dificultades para seguir durmiendo durante la noche. Si podemos dormir entre cuatro y seis horas, tenemos días productivos.

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