Japón podría convertirse en el segundo país en poner botas en la Luna

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Photo credit: NASA
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Japón quiere participar en el programa Artemis de la NASA, que pretende devolver a los estadounidenses a la superficie de la Luna en la próxima década. Aunque la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) lleva tiempo expresando su apoyo al programa, la medida podría llevar a que un astronauta japonés ponga el pie en la superficie lunar en los próximos años. De ser así, Japón se convertiría en el segundo país en poner a una persona en la Luna.

Un informe de Kyodo News antes de la visita del Presidente Joe Biden a Tokio para reunirse con el Primer Ministro japonés Fumio Kishida el lunes, reveló que los dos líderes anunciarían una "ambición compartida" para ver a Japón unirse al programa Artemis, visitar el Gateway lunar (un puesto de avanzada planeado para orbitar la luna), y aterrizar un astronauta japonés en la superficie lunar en algún momento de la segunda mitad de esta década.

La NASA confirmó la noticia esta semana en un comunicado tras el viaje del Presidente a Tokio. "Estoy entusiasmado con el trabajo que haremos juntos en la estación Gateway alrededor de la Luna y espero que el primer astronauta japonés se una a nosotros en la misión a la superficie lunar bajo el programa Artemis", dice Biden en el comunicado. Los dos países y sus agencias espaciales aún están ultimando los detalles y concluirán el acuerdo en un próximo Acuerdo de Ejecución.

En 2017, la NASA estrenó el programa Artemis, con el objetivo de hacer aterrizar a la primera mujer y a la primera persona de color en la Luna "utilizando tecnologías innovadoras para explorar más que nunca la superficie lunar." La agencia envió por última vez astronautas a la Luna en diciembre de 1972 durante la misión Apolo 17. (De 1969 a 1972, el programa Apolo envió 12 astronautas a la Luna.) Ahora, 50 años después, la NASA dice que colaborará con socios comerciales e internacionales para establecer la "primera presencia a largo plazo en la Luna" y luego utilizar esos aprendizajes para ayudar a enviar astronautas a Marte.

Japón está dispuesto a desempeñar ese papel de socio internacional. En octubre de 2019, la agencia espacial japonesa, JAXA, anunció que se uniría al Reino Unido, Emiratos Árabes Unidos, Canadá, Australia, Italia y otros países para firmar y apoyar los Acuerdos Artemis. Colombia es el último país, y el decimonoveno, en adherirse a los acuerdos.

Los Acuerdos Artemis han puesto en marcha otra rivalidad espacial para Estados Unidos, esta vez no sólo con Rusia, sino también con China. Ahora, sin embargo, Estados Unidos cuenta con la ayuda de países de varios continentes.

"Volvemos a la Luna para obtener descubrimientos científicos, beneficios económicos e inspiración para una nueva generación de exploradores: la Generación Artemis", afirma la agencia en la página web del Programa Artemis. "Al tiempo que mantenemos el liderazgo estadounidense en la exploración, construiremos una alianza global y exploraremos el espacio profundo en beneficio de todos".

El lanzamiento de la primera etapa de la misión, Artemis I, está previsto para finales de este año y consistirá en una prueba de vuelo sin tripulación de la cápsula Orion y el cohete SLS. La cápsula viajará a 450.616 kilómetros de la Tierra, miles de kilómetros más allá de la Luna, y pasará hasta seis semanas en el espacio antes de volver a casa.

La misión Artemis II, de diez días de duración y cuyo lanzamiento está previsto para mayo de 2024, transportará a una tripulación de astronautas alrededor de la Luna y luego de vuelta a la Tierra. Será la primera vez desde la última misión Apolo que los seres humanos abandonan la órbita terrestre baja. La tercera misión Artemis, prevista para 2025, enviará una cápsula con tripulación para acoplarse al orbitador lunar Gateway, que servirá de centro internacional para la exploración lunar. Desde allí, una pareja de astronautas intentará aterrizar en el polo sur de la Luna.

Japón también tiene previsto enviar su propio módulo de aterrizaje, parte del Smart Lander for Investigating the Moon (SLIM), a la superficie lunar en 2023.

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