El asesinato de Dominique Dunne, la actriz de 'Poltergeist' que podía haber llegado muy lejos

Valeria Martínez
·10 min de lectura

Dominique Dunne lo tenía todo para triunfar pero justo cuando su carrera avanzaba a pasos agigantados, la tragedia tocó a su puerta. Había crecido en el seno de una familia privilegiada y a pesar de tener a sus padres y tíos dentro de la industria, se abrió camino en Hollywood por cuenta propia haciendo su debut en la gran pantalla de la mano de Steven Spielberg.

Pero unas semanas antes de cumplir los 23 años, su vida llegó a un terrible final víctima de un exnovio abusivo.

Dominique Dunne en 'Poltergeist' (© 1982 Warner Bros. Ent. All Rights Reserved).
Dominique Dunne en 'Poltergeist' (© 1982 Warner Bros. Ent. All Rights Reserved).

Nacida un 23 de noviembre de 1959, Dominique era hija del escritor y reconocido productor de televisión Dominick Dunne y la actriz Ellen Griffin Dunne, y su tío era el novelista y guionista John Gregory Dunne (uno de los escritores del guion de Ha nacido una estrella de Barbra Streisand, entre otras películas). Además de poseer el gen artístico en su ADN (incluso su hermano Griffin es actor, productor y director), creció rodeada de ricos y famosos siendo la ahijada de Maria Cooper-Janis, la hija de Gary Cooper. Pasó su infancia y adolescencia entre Los Angeles y Nueva York y después de terminar sus estudios escolares pasó un año en Florencia, Italia, donde estudió arte y decidió que definitivamente quería ser actriz.

Y en ese momento, sin haber llegado aún a la mayoría de edad, comenzó a estudiar interpretación en la conocida escuela de Milton Katselas en Nueva York, saltando enseguida a los escenarios teatrales con adaptaciones de West Side Story o La ratonera. Su ascenso fue realmente fugaz y el éxito parecía estar a la vuelta de la esquina, tanto que no tardó mucho en regresar a Los Angeles con el sueño de seguir los pasos de sus ídolos artísticos, Julie Andrews, Jane Fonda y Natalie Wood.

A diferencia de otros jóvenes intérpretes nacidos en la cuna de Hollywood, ella quería labrarse su propia trayectoria y comenzó desde lo más abajo con papeles esporádicos en series de televisión. Su debut delante de las cámaras fue en 1979 cuando tenía 20 años en la serie Diary of a teenage hitchhiker y desde ese momento su estrellato parecía inevitable. A lo largo de 1980 apareció en varias series populares de la época como Hart y Hart o Fama, mientras hacía otros papeles episódicos y películas para la televisión.

Como les contaba, su estrellato parecía inminente dado que en 1981 era elegida para su primer largometraje, Poltergeist. Dominique interpretaba a la hija adolescente de la familia que sufre el acecho de fantasmas demoníacos en el gran clásico de terror sobrenatural dirigido por Tobe Hooper y producido por Steven Spielberg. Si bien su papel no tenía muchas escenas y la acción se centraba sobre todo en la niña de la familia -interpretada por la pequeña fallecida a los 12 años, Heather O'Rourke- la cinta logró colocarla en el horizonte de otros productores y estudios. Poltergeist no solo llevaba el sello de Spielberg sino que también era uno de los mayores éxitos del género de la época, tanto de crítica como de taquilla. Dominique no podía haber empezado su andadura profesional de mejor manera.

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Pero al mismo tiempo que su vida laboral prometía una carrera con mucho trabajo, la personal comenzaba un capítulo que marcaría su destino final. Después de rodar la película de terror, Dominique conoció a John Thomas Sweeney en una fiesta, un chef del conocido restaurante de Los Angeles, Ma Maison. La relación avanzó tan rápido que a pesar de tener 21 años se mudaron a vivir juntos a las pocas semanas de conocerse. Pero entonces todo cambió. Ese hombre amoroso y atento que había conocido se convirtió en un ser celoso y posesivo que controlaba cada uno de sus pasos. Las discusiones se convirtieron en peleas y las peleas en agresiones físicas hasta el punto de sufrir lesiones, cardenales y agresiones donde su novio llegó a arrancarle mechones de cabello.

Los padres de Dominique se habían divorciado años atrás, pero según contó su padre en una entrevista a la Academia de Televisión tiempo después, a nadie en la familia le caía bien el chico. Incluso su propia hija le confesó que la relación no estaba bien y que más allá de estar juntos en ese momento, jamás se casaría con Sweeney. "Había algo en él que nos daba mala espina" contó el productor y escritor mientras confesaba que aun así no tenían idea de que su hija estaba siendo víctima de violencia doméstica. Ni siquiera la madre, que llevaba años en silla de ruedas tras ser diagnosticada con esclerosis múltiple, y quien fue testigo de la obsesión del chico por su hija cuando tras una discusión de pareja, fue a buscar a Dominique a casa de su madre golpeando puertas y ventanas. Pero después de todo, Dominique volvió a su lado días mas tarde y continuó con la relación.

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La violencia que sufría a manos de su pareja era tal que llegó a rodar un episodio interpretando a una víctima de violencia familiar sin llevar maquillaje. Es decir, los moretones que tenía en el rostro perpetrados por Sweeney eran tan evidentes que los responsables del programa ni siquiera la maquillaron; la dejaron como estaba al dar el pego para el personaje.

La situación escaló tanto que durante una discusión en septiembre de 1982, Sweeney la cogió del cuello y comenzó a estrangularla. El ataque cesó ante la presencia de un amigo de la pareja que estaba en la casa en ese momento y Dunne escapó por la ventana del baño, siendo perseguida por su pareja cuando ya estaba en el coche. Después del ataque, Dominique terminó la relación. Sin embargo, la historia estaba lejos de estar terminada. Mientras él la perseguía y acosaba, la vida profesional de la joven le seguía sonriendo cuando fue elegida para interpretar uno de los papeles protagonistas de una miniserie que prometía alcanzar el éxito enseguida: V Invasión Extraterrestre.

Unas semanas después de la ruptura, Dominique estaba en su casa ensayando escenas del episodio piloto con un compañero del reparto, David Packer, cuando su ex se presentó allí. Ella accedió a hablar con él en el porche de la vivienda mientras Packer se quedaba dentro. Pero una vez fuera comenzaron a discutir y más tarde el actor confesó haber oído bofetadas, dos gritos y un golpe. Sin saber lo que estaba sucediendo llamó a la policia, quien respondió que la vivienda estaba fuera de su jurisdicción y acto seguido llamó a un amigo para decirle que si le llegaba a pasar algo el culpable era John Sweeney. Packer salió por la puerta trasera y al llegar a la entrada Sweeney le gritó que llamara a la policía. "Maté a mi novia e intenté matarme a mí mismo" fue lo primero que dijo al ver a los agentes, testificando que no recordaba exactamente lo sucedido, sino que solo tenía el recuerdo de sus manos alrededor del cuello de Dominique.

Dominique aun estaba con vida pero tras llegar al hospital descubrieron que no tenía actividad cerebral debido a la falta de oxígeno y cinco días después, el 4 de noviembre de 1982, sus padres tomaron la dificil decisión de quitarle la respiración asistida.

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El juicio comenzó en agosto de 1983 y en su testimonio Sweeney dijo que se habían reconciliado y estaban planificando volver a vivir juntos, casarse y tener hijos. Pero que en la noche del 30 de octubre la actriz había cambiado de parecer y supuestamente le había confesado mentirle y que no quería recuperar la relación, sugiriendo que la traición lo llevara a "explotar y lanzarse contra ella". Dijo no recordar el ataque y que tras darse cuenta de que la joven podía estar muerta, entró a la casa y consumió dos botellas de pastillas con la intención de suicidarse. Al final, su abogado calificó que su cliente actuó en un momento de pasión provocado por el supuesto engaño de Dunne.

La familia de Dominique refutó la declaración de Sweeney insistiendo en desmentir que no hubo reconciliación, sino que él se presentó en la casa para insistir después de que la joven le confirmara que la ruptura era permanente. La policía y la fiscalía también refutaron la declaración de Sweeney dado que no había ninguna prueba que sugiriera un intento de suicidio al momento del arresto. Es más, la autopsia confirmó que la estrangulación duró tres minutos llevando a que la fiscalía sentenciara que el crimen no fue consecuencia de la pasión del momento dado que tuvo tiempo suficiente para detenerse, mientras que el policía que arrestó a Sweeney dijo que lo encontró "calmado" al llegar a la escena.

Si bien el juicio contó con el testimonio de una exnovia que confesó haber sufrido ataques en los tres años que estuvieron juntos, llegando a ser hospitalizada en dos ocasiones, el jurado no oyó su testimonio hasta después del juicio porque el abogado defensor lo calificó de "perjudicial". Y el juez le otorgó la petición de invalidarlo, así como también negar el testimonio de la madre de la víctima y sus amigos citando que sus declaraciones relacionadas con el comportamiento abusivo de Sweeney estarían basados en rumores. Es más, el juez aceptó cambiar el caso de asesinato en primer grado a homicidio involuntario (con una pena mucho menor) al aceptar el argumento de la defensa de que no había evidencia suficiente que señalara que el crimen se había hecho con premeditación o de forma deliberada.

Finalmente el jurado lo encontró culpable de homicidio voluntario y fue sentenciado a seis años y seis meses de cárcel. Y lo más increíble de todo es que salió de prisión tres años después al conseguir la libertad condicional, volviendo a trabajar como chef en un resturante de lujo en cuestión de meses.

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La decisión del jurado fue tan criticada que hasta el juez los criticó públicamente, aunque en su caso las miradas recayeron en él por no haber permitido que oyeran los testimonios que podrían haber ayudado al jurado a tomar otra decisión. Enfurecida ante el veredicto, la familia de Dominique no se quedó de brazos cruzados sino que su padre publicó un artículo en Vanity Fair sobre el caso y su madre fundó Justice for Homicide Victims, un grupo para la lucha de los derechos de las víctimas de asesinato.

Al enterarse que tres meses después de salir de prisión, Sweeney estaba trabajando de nuevo como chef en otro restaurante de California, el hermano y la madre de Dominique comenzaron a visitar las afuerzas del lugar repartiendo volantes que decían: "la comida que comerás esta noche fue conocida por las manos que asesinaron a Dominique Dunne". El chef terminó renunciando y marchándose de Los Angeles.

Pero la historia no termina ahí. A mediados de los 90, Dominick Dunne recibió la llamada de un médico de Florida que había leído uno de sus artículos sobre la muerte de la actriz para confesarle que su propia hija acababa de comprometerse con un chef llamado John Sweeney y dudaba si era el mismo hombre que había asesinado a Dominique. Pues sí, lo era y tras acusar a la familia Dunne de acosarlo, el chef cambió de domicilio y nombre otra vez. Ahora se llamaba John Mauro.

El dolor del padre y la sensación de injusticia lo llevó a contratar a un investigador privado durante un tiempo para seguir la pista al cocinero, pero finalmente desistió para poder seguir como podía con su vida. La madre de Dominique fue reconocida por George H.W. Bush en 1989 por su trabajo activista en favor de las víctimas y murió a los 64 años en 1997, mientras que el padre siguió trabajando -llegando a cubrir el juicio de O.J. Simpson a los 82 años para Vanity Fair- y falleció un año más tarde en Manhattan.

Dominique tuvo un breve paso por el sendero de Hollywood, subiendo peldaños a paso firme con una carrera que prometía llevarla hasta la cima. Actualmente tendría 61 años.

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