¿Por qué les gusta tanto a los gatos una caja de cartón?

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¿Por qué le gustan tanto las cajas a los gatos? La ciencia lo investiga
¿Por qué le gustan tanto las cajas a los gatos? La ciencia lo investiga

La ciencia es la herramienta más útil y eficaz que hemos desarrollado para adquirir conocimiento del mundo que nos rodea. Su versatilidad le permite desentrañar los misterios de un virus durante una pandemia, entender los entresijos de los átomos y la energía, pero también descubrir aspectos que podríamos considerar insignificantes o accesorios, como investigar por qué a los gatos les gusta tanto meterse dentro de una caja. Una herramienta de conocimiento vale para cualquier cosa, y quizá para descansar un poco de la avalancha de noticias sobre contagios y síntomas del coronavirus, podría resultar interesante fijarnos en el lado más simpático y divertido de la investigación científica.

Cualquier amante de los gatos conoce bien por experiencia la inexplicable predilección de sus mascotas por las cajas, especialmente las de cartón. La ciencia, siempre dispuesta a desvelar los grandes misterios del Universo, también se ha interesado por este acusado comportamiento felino y contamos ya diferentes estudios de conducta animal que aportan algo de luz al enigma.

Es posible que muchos de ustedes estuvieran al tanto, pero yo acabo de descubrir que existe una escala que mide el estrés en gatos. Al parecer se denomina escala de Kessler y Turner del estrés en gatos y, mediante la observación de los pequeños felinos en diferentes situaciones que generan estrés, analiza su conducta y la cataloga en un sistema de puntuación según el nivel de ansiedad, tensión o angustia del gato. No es cosa trivial, las experiencias estresantes pueden tener un gran impacto en el bienestar de los gatos y pueden provocar una mayor incidencia de enfermedades infecciosas debido a los niveles elevados de cortisol que incluso provocan inmunodeficiencia. Así pues, una de las primeras pautas que los investigadores buscan es saber si las cajas reducen el nivel de estrés en los gatos.

Utilizando esta escala, diversos artículos han demostrado que la preferencia de los felinos por los escondites y cajas, reducen el nivel de estrés. Uno de los estudios más significativos se publicó hace unos años y utilizó diecinueve gatos a los que dividió en dos grupos. Al primero de esos grupos se le proporcionó una caja de cartón, y al resto de gatos, que funcionaban como grupo de control, no se le dio caja. Para determinar los niveles de estrés de los gatos, se realizaron observaciones de comportamiento durante un período de 14 días de acuerdo con la escala de Kessler y Turner. Los resultados fueron bastante claros: aquellos gatos que tenían caja de cartón mostraban muchos menos signos de estrés que los que no tenían caja. De hecho, los gatos con caja interactuaban mejor con sus dueños humanos, más tranquilos y menos agobiados, que los gatos que no la tenían.

Un gato con una caja, es un gato menos estresado...
Un gato con una caja, es un gato menos estresado...

La primera pregunta ya está contestada: las cajas reducen el nivel de estrés. Un gato con un refugio, aunque sea de cartón, es un gato más feliz y con menos ansiedad. Pero la ciencia, si es buena, siempre añade al primer descubrimiento nuevas cuestiones, en ocasiones más intrigantes que la primera. De esta manera, el siguiente paso será preguntarnos ¿por qué una simple caja de cartón reduce el estrés de un gato?

En un artículo publicado en Popular Mechanics hace tan solo unos días, la autora Aimee Pace alude al hecho evidente de que las cajas tienen una sola apertura. La seguridad de que un posible atacante solo pueda venir de una dirección, aporta comodidad y reduce el estrés. Además, no debemos olvidar que los gatos son felinos y conservan buena parte de su instinto depredador, por lo que contar con un lugar oculto desde donde acechar también les proporciona bienestar. Las cajas les brindan el escondite perfecto para realizar emboscadas a las "presas" que pasan, aunque generalmente solo sean sus dueños. Como colofón, las de cartón, además les proporcionan un material adecuado, con la textura perfecta, para poder afilar sus uñas.

En resumen, a tu gato le encantan las cajas de cartón porque cumplen muchos de estos requisitos: Reducen su estrés al sentirse más seguros y cómodos, llenan sus instintos de cazador, pueden jugar con ellas, rascarlas… y seguramente, muchas otras cosas más, que ahora quizás se nos escapan pero que los científicos del futuro y sus avanzadas tecnologías seguro que descubrirán.

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Referencias científicas y más información:

Vinke, C. M., et al. «Will a Hiding Box Provide Stress Reduction for Shelter Cats?» Applied Animal Behaviour Science, ScienceDirect, DOI:10.1016/j.applanim.2014.09.002.

Aimee Pace “The science behind cats loving boxes” Popular Mechanics

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