Estas son las sorprendentes propiedades del nopal para la salud

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El nopal forma parte de la esencia del gentilicio mexicano. Es cotidiano no solo en la memoria colectiva, sino en la cocina. (Getty Creative)
El nopal forma parte de la esencia del gentilicio mexicano. Es cotidiano no solo en la memoria colectiva, sino en la cocina. (Getty Creative)

El nopal es vistoso, ha protagonizado obras de arte coloridas e incluso es uno de los símbolos patrios de México, ilustrando su escudo y por ende, la bandera. Forma parte esencial del gentilicio y es cotidiano no solo con la memoria colectiva, sino en la cocina tanto, para alimentar como para preparar remedios caseros según sus tradiciones populares.

Sin embargo, aunque su origen es el país azteca, ya se cultiva en muchos otros países, como Brasil, India y en regiones de África del Norte, y en España e Italia, es muy apreciado su fruto. Aunque su aspecto espinoso y su abundante en mucílago -lo que se conoce como baba- no lo hacen tan popular, la difusión de sus propiedades y versatilidad lo han hecho merecedor de nuevos espacios, según se explica en Animal Gourmet.

Además de contener vitaminas, el nopal es rico en calcio, potasio, magnesio, sodio y fósforo. (Getty Creative)
Además de contener vitaminas, el nopal es rico en calcio, potasio, magnesio, sodio y fósforo. (Getty Creative)

Según se explica en el portal de la organización Todo alimentos, el nopal tiene pocas calorías, y muchas vitaminas. Si vamos al detalle, 100 gramos cuentan solo 16 calorías; cero colesterol, 1,15 miligramos de azúcares y 0,09 gramos de grasa. Además, esta misma cantidad cuenta con 94,12 gramos de agua, 2,2 gramos de fibra, 1,32 gramos de proteína, 21 miligramos de sodio y 3,3 gramos de carbohidratos.

Entre las vitaminas que contiene, se cuentan vitamina A, vitamina C, vitamina K, y ácido fólico, o vitamina B9, que es muy importante para los procesos metabólicos del organismo. Adicionalmente, el nopal cuenta con calcio, potasio, magnesio, sodio y fósforo.

Tradición ancestral

Según se explica en Ecoagricultor, la sabiduría popular le ha otorgado variadas propiedades al nopal, entre ellas se asegura que influye positivamente en el sistema digestivo, combatiendo el estreñimiento y cuida la flora bacteriana por ser probiótico.

Otros beneficios naturales que se le adjudican, tanto a la planta como a su fruto, son controlar el hambre, puesto que tiene efecto saciante por la cantidad de fibra que contiene, y se dice que es antinflamatorio.

Tanto el nopal como sus vistosas frutas se pueden consumir en batidos, puede conseguirse deshidratado, en polvo, concentrado, congelado y hasta en mermeladas. (Getty Creative)
Tanto el nopal como sus vistosas frutas se pueden consumir en batidos, puede conseguirse deshidratado, en polvo, concentrado, congelado y hasta en mermeladas. (Getty Creative)

En cuanto a la belleza, el mucílago -o baba- se usa para aliviar y mejorar los labios agrietados o resecos, y el fruto, la tuna, para el cabello y la piel. Sin embargo, es muy importante prevenir del uso directo en la piel de cualquier sustancia que pudiese ser irritante, tal como ocurre con la sábila, muy popular como remedio casero pero que puede generar efectos contrarios por ser muy irritante si se aplica directamente de la planta a la piel.

Sin embargo, el nopal, así como la sábila, es usada en la industria cosmética para la fabricación de geles, cremas para el rostro, hidratantes, champús, maquillaje, y otros productos, con lo cual es más seguro optar por esta versión del ingrediente. También la industria farmacéutica lo utiliza para preparar medicamentos para el control y prevención de la diabetes, para el control de peso.

Virtudes más que propiedades

La cantidad de nutrientes que contiene esta planta del desierto, la convierte en una alternativa muy interesante para equilibrar algunos procesos y ayudar en el tratamiento de algunas afecciones. Según el libro La grandeza del nopal. Identidad y orgullo nacional, editado por la Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad, el nopal es recomendable para quienes padecen diabetes tipo 2 porque tiene un índice glucémico muy bajo. Además, al contener vitamina C, polifenoles y betacaroteno es un gran antioxidante, y por si fuera poco, se le adjudica ser un antibiótico natural.

La mayor concentración de calcio la tienen las pencas de nopal grandes que se desechan en el campo porque no están tiernas. Pero al procesarlas, pueden convertirse en harina muy nutritiva. (Photo credit should read OMAR TORRES/AFP via Getty Images)
La mayor concentración de calcio la tienen las pencas de nopal grandes que se desechan en el campo porque no están tiernas. Pero al procesarlas, pueden convertirse en harina muy nutritiva. (Photo credit should read OMAR TORRES/AFP via Getty Images)

Adicionalmente, una investigación de la Universidad Nacional Autónoma de México arrojó que al ser rico en calcio, el nopal también podría ser un aliado en la prevención de la osteoporosis.

Con más de 10 años estudiando las características de esta verdura, se descubrió que “la mayor concentración de calcio está en los nopales maduros, en las pencas grandes que se desechan en el campo porque no están tiernas y no se consumen en el mercado nacional”. Estas pencas se procesan hasta lograr harina de nopal, la cual puede beberse disuelta en agua o consumirse en sopas o como complemento del cereal.

“Mientras una tortilla tradicional de 100 gramos tiene 320 miligramos de calcio, un nopal seco de 400 gramos incluye 4.200 miligramos del mineral. Es una mina de calcio… El nopal es la vaca mexicana porque la cantidad de calcio que tiene suple a la leche y otros lácteos en la dieta tradicional”, aseguró el investigador Mario Enrique Rodríguez García, líder del estudio.

Para preparar el nopal se deben cortar todo el borde y las espinas con un cuchillo afilado, pero en muchos mercados ya podemos conseguirlas cortadas. (Photo credit should read ALFREDO ESTRELLA/AFP via Getty Images)
Para preparar el nopal se deben cortar todo el borde y las espinas con un cuchillo afilado, pero en muchos mercados ya podemos conseguirlas cortadas. (Photo credit should read ALFREDO ESTRELLA/AFP via Getty Images)

Versatilidad en la cocina

La mejor recomendación, para aprovechar sus virtudes, es prepararlo al vapor por un tiempo máximo de 10 minutos, pero es versátil para acompañar distintos platos.

Un detalle importante para seleccionarlos y saber si están frescos, es que estén crujientes, no flexibles ni blandos. Así lo explica Mely Martínez, fotógrafa gastronómica y apasionada de la cocina mexicana, quien recomienda tomar las pencas con guantes -mientras nos acostumbramos a manipularlas- y cortar todo el borde y las espinas con un cuchillo afilado.

Se lavan y se cortan en pequeñas tiras que se cocinan en agua hirviendo, sal y la cáscara de un tomatillo, durante 10 minutos. Se cuelan, se enjuagan con agua fresca y se dejan escurrir. Así quedan listos para una ensalada o cualquier otra preparación.

Es común prepararlo al vapor, pero es muy versátil para acompañar distintos platos. (Photo credit should read OMAR TORRES/AFP via Getty Images)
Es común prepararlo al vapor, pero es muy versátil para acompañar distintos platos. (Photo credit should read OMAR TORRES/AFP via Getty Images)

Una ensalada típica de la ciudad de Milpa Alta, donde familias enteras participan en el cultivo del nopal, se prepara de forma muy sencilla: tras limpiar y hervir unas seis piezas de nopales picados en juliana, se mezclan con cilantro fresco, cebolla y sal. Se pueden agregar habas hervidas y es un plato aún más nutritivo. También se prepara saltéandolo con otros vegetales para acompañar carnes, o rellenar tortillas.

Tanto el nopal como sus vistosas frutas se pueden también en batidos, puede conseguirse deshidratado, en polvo, concentrado, congelado y hasta en mermeladas, pero además, el nopal no solo es un alimento nutritivo y saludable, sino que su cultivo representa la unión y el objeto de trabajo de muchas comunidades en México.

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