Todo lo que debes saber sobre la viruela del mono

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Photo credit: ROGER HARRIS/SCIENCE PHOTO LIBRARY - Getty Images
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En el momento de escribir este artículo, la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha registrado más de 250 casos de viruela del mono -un virus similar a la viruela, pero menos grave- en al menos 16 países, entre ellos España, Gran Bretaña, Francia, Canadá y Australia, desde principios de mayo. Hasta ahora, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE.UU. han confirmado un caso de viruela del mono en el país y están investigando otras cuatro sospechas de infección en todo el país. El brote es modesto pero notable porque, por primera vez, las infecciones están presentes en pacientes que no han viajado a África, donde la enfermedad se encuentra regularmente.

Aunque las autoridades sanitarias se están tomando en serio la avalancha de casos, muchos instan a la calma. "El ciudadano medio no debe preocuparse por la viruela del mono. Se trata de un brote que se va a contener", dice a Popular Mechanics el Dr. Amesh Adalja, investigador principal del Centro de Seguridad Sanitaria de Johns Hopkins.

¿Qué es la viruela del mono?

La viruela del mono es un miembro de la familia de los ortopoxvirus, un grupo de virus que también incluye la viruela. El virus se ganó su nombre durante un brote en monos de investigación en la década de 1950, y el primer caso de viruela del mono en un ser humano se registró en 1970. Desde entonces, la enfermedad ha quedado relegada en gran medida a África Occidental, principalmente a la República Democrática del Congo.

El virus puede infectar a una gran variedad de especies, incluidos los primates y los roedores, que suelen ser los responsables de transmitir la enfermedad a los humanos.

¿Cuáles son los síntomas de la viruela del mono?

Las personas infectadas por la viruela del mono no suelen mostrar síntomas hasta 5 o 21 días después de contraer el virus. Los síntomas de la viruela del mono son fiebre, escalofríos, dolores corporales y fatiga. Los casos más graves de viruela del mono pueden causar una erupción y llagas abiertas que suelen comenzar en la boca y luego se desplazan a la cara y las extremidades.

Según los CDC, la infección suele durar de dos a cuatro semanas y no requiere hospitalización, aunque la enfermedad puede ser mortal para los pacientes en lugares que carecen de atención médica adecuada.

¿Cómo se propaga la viruela del mono?

Los humanos suelen contraer la viruela del mono a través del contacto con un animal infectado, como una mordedura o un arañazo. La transmisión de persona a persona suele producirse a través del contacto estrecho con personas infectadas, sus fluidos corporales o artículos personales contaminados, como sábanas o ropa. El virus de la viruela del mono también puede propagarse a través de las gotitas respiratorias de un contacto prolongado cara a cara.

La OMS ha atribuido el reciente brote a las relaciones sexuales en dos raves en Europa, y la mayoría de los infectados resultaron ser hombres que tienen relaciones sexuales con hombres. "Se está transmitiendo en esa red sexual y social específica", dice Adulja, que reitera que el virus "no ha viajado históricamente de esta manera".

¿Cómo se trata la viruela del mono?

Los CDC afirman que actualmente no hay cura para la viruela del mono, pero que una combinación de la vacuna contra la viruela y los medicamentos antivirales ha demostrado ser eficaz para tratar la enfermedad. Según la OMS, la vacuna contra la viruela tiene una eficacia de aproximadamente el 85% en la prevención de la viruela del mono, según la OMS.

Estados Unidos mantiene actualmente 100 millones de dosis de la vacuna contra la viruela en la Reserva Nacional Estratégica, un depósito de suministros y equipos médicos que podrían ser necesarios durante una emergencia de salud pública.

¿Cómo puedo protegerme de la viruela del mono?

Aunque reiteran que "el riesgo para la población en general es bajo", los CDC han emitido una alerta para las personas que viajen al extranjero durante el brote. Las precauciones son, en su mayoría, prácticas de sentido común a las que todos nos hemos acostumbrado durante la pandemia: lavarse las manos, tener cerca un desinfectante y evitar tocarse la cara y los ojos.

Los CDC también recomiendan evitar el contacto con personas enfermas (incluidos los materiales que puedan haber tocado, como la ropa o la ropa de cama), así como con pequeños mamíferos y roedores vivos o muertos.

Si los viajeros desarrollan una erupción nueva e inexplicable -con o sin los demás síntomas que acompañan a la viruela del mono- deben buscar tratamiento inmediatamente, pero avisar al personal médico para que se pueda seguir el protocolo de cuarentena adecuado.

Para la mayoría de nosotros, sin embargo, la viruela del mono no debería estar en nuestra lista de preocupaciones. "Hay una tendencia, después de la COVID, a mirar todo a través de la lente de la COVID", dice Adulja. "Pero cada virus es distinto. Cada virus es diferente. No todo es COVID".

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