¿Cuál es el planeta más cercano a la Tierra? Sorpresa, es Mercurio

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Photo credit: SCIEPRO - Getty Images
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¿Cuál es el planeta más cercano a la Tierra? El sentido común diría que la respuesta es Marte o que es Venus, nuestros vecinos de al lado. De los dos, Venus es el que más se acerca a la Tierra y su órbita es la más cercana a la nuestra. Pero, como señala un artículo de Physics Today, más de la mitad de las veces Venus no es el planeta más cercano, sino Mercurio. De hecho, los científicos que escribieron el artículo hicieron números y descubrieron que, en promedio, Mercurio es el planeta más cercano no sólo a la Tierra, sino también a todos los demás planetas del sistema solar. Es una locura.

Los científicos desarrollaron una simulación de nuestro sistema solar con todos los planetas en movimiento en sus órbitas. Dejaron que los planetas orbitaran durante miles de años simulados, calculando al mismo tiempo la distancia entre dos de ellos. A continuación, los científicos promediaron esos valores para averiguar qué planetas son los más cercanos entre sí a lo largo del tiempo. "Esa corrección es relevante para algo más que los vecinos de la Tierra. La solución se puede generalizar para incluir dos cuerpos cualesquiera en órbitas aproximadamente circulares, concéntricas y coplanares. Al utilizar un método más preciso para estimar la distancia media entre dos cuerpos en órbita, encontramos que esta distancia es proporcional al radio relativo de la órbita interna. En otras palabras, Mercurio está más cerca de la Tierra, en promedio, que Venus porque orbita más de cerca el Sol. Además, Mercurio es el vecino más cercano, en promedio, de cada uno de los otros siete planetas del sistema solar", explica el artículo de Physics Today.

Sorprendentemente, descubrieron que Mercurio era el planeta más cercano a los otros siete planetas. Esto podría parecer imposible, pero tiene sentido si nos damos cuenta de que cada planeta pasa aproximadamente la mitad de su tiempo en el lado opuesto del Sol. En el caso de la Tierra, aunque Venus se acerca mucho a ella, también pasa mucho tiempo muy, muy lejos. "Para calcular la distancia media entre dos planetas, [hasta ahora se asumía] que las órbitas son coplanares y restan el radio medio de la órbita interna, r1, del radio medio de la órbita exterior, r2. La distancia entre la Tierra (1 unidad astronómica del Sol) y Venus (0,72 UA) asciende a 0,28 UA. Aunque parece intuitivo que la distancia media entre cada punto en dos elipses concéntricas sería la diferencia en sus radios, en realidad esa diferencia determina solo la distancia media de los puntos más cercanos de las elipses", advierte ese mismo artículo.

Ahora se trata de una forma de calcular el "planeta más cercano" muy diferente a la que utiliza la mayoría de la gente; normalmente, la distancia de un planeta a otro se entiende como la distancia entre las órbitas de los dos planetas. Pero este resultado demuestra que, cuando se trata de saber cuál es el planeta más cercano a la Tierra, hay más de una forma de definir a nuestro vecino más cercano.

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