Los científicos desmienten la teoría popular de que los polos magnéticos de la Tierra cambiarán

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Photo credit: alxpin - Getty Images
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Un equipo de científicos se retractan en un nuevo estudio de la idea popular de que los polos magnéticos de la Tierra cambiarán de dirección en algún momento, un acontecimiento que ocurriría por primera vez en decenas de miles de años. Y aunque no sería el fin del mundo ni mucho menos, nos complicaría muchas cosas. Todo esto significa que es una buena noticia que probablemente no veamos un vuelco hasta dentro de unos cientos de años.

En el nuevo artículo, publicado la semana pasada en Proceedings of the National Academy of Sciences, investigadores de la Universidad de Lund (Suecia) y de la Universidad Estatal de Oregón identifican algunas de las anomalías magnéticas actuales de la Tierra y las sitúan en el contexto más amplio de los últimos 9.000 años. Sorprendentemente, disponemos de datos bastante completos sobre el campo magnético durante todo ese periodo. Pero para entender lo que está pasando, primero debemos hacer un curso intensivo sobre el campo magnético de la Tierra.

La experiencia consciente de la mayoría de la gente con los imanes se limita a lo que ven en la nevera, o quizá a una querida colección de Buckyballs (si algunas vez las has tenidos, seguro que lo sabes bien). Los imanes también son útiles en otras partes de su vida, desde el microondas de la cocina hasta los ordenadores, pasando por las joyas y los cierres de bolsos. Algunos son simples imanes minerales, mientras que otros son electroimanes, en los que unos cables enrollados y animados con electricidad crean la energía magnética.

La propia Tierra es un imán gigante. Dado que la Tierra gira y tiene un núcleo de metal líquido energizado, es, de hecho, una de las mayores dinamos electromagnéticas que conocemos, esencialmente una central eléctrica cuya energía térmica nos mantiene vivos, mientras que la energía magnética crea el campo magnético de la Tierra.

Imagina cómo se repelen los imanes diminutos a corta distancia. Ahora, piensa en un imán del tamaño de la Tierra que repele los iones cargados que, de otro modo, golpearían todo el planeta cada día. Básicamente, vivimos a la vuelta de la esquina de un agresivo y violento superreactor de fusión nuclear -el sol- y esta protección magnética es muy, muy importante.

El campo magnético tiene forma de donut, con polos similares, pero no idénticos, a los polos geográficos de la Tierra. De hecho, los polos magnéticos norte y sur se desplazan bastante con el tiempo, lo que se considera normal en el contexto de la historia. Afecta a las brújulas, especialmente para las personas que viven en el extremo norte. El narrador Jeff Emtman documentó sus propias experiencias con la deriva del norte magnético en el norte rural de Canadá, por ejemplo.

Photo credit: JLGutierrez - Getty Images
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Actualmente, hay un "punto débil" en el campo magnético de la Tierra sobre el sur del Océano Atlántico. Al igual que los polos magnéticos "a la deriva", la mancha blanda está interfiriendo con los instrumentos que dependen de imanes finamente ajustados. A medida que los científicos analizan esta anomalía, algunos creen que estamos en camino de un cambio de polos magnéticos. Eso es justo lo que parece: el norte de la brújula se convierte en el sur de la brújula en un período de tiempo muy corto. Eso provocaría un caos en los sistemas de la Tierra, especialmente en la navegación y en la gigantesca industria del transporte marítimo de ultramar.

Así que puedes ver por qué fue un gran problema cuando los investigadores empezaron a creer que un vuelco de los polos magnéticos estaba por llegar. Pero ahora, las pruebas pueden sugerir que tenemos mucho más tiempo. "Utilizando registros arqueológicos y geológicos, hemos reconstruido las variaciones del campo magnético de la Tierra durante los últimos 9.000 años", escriben los investigadores en su nuevo artículo. "Proponemos que el periodo alrededor del año 600 a.C., caracterizado por un campo fuertemente asimétrico, podría proporcionar un análogo al campo actual".

Los investigadores han tomado 9.000 años de datos y los han procesado básicamente desde el principio, corrigiendo los fallos que, según ellos, presentaban las aproximaciones anteriores a este enorme conjunto de datos. Mediante el uso de la probabilidad, estos científicos pueden contextualizar mejor algunas cuestiones como la edad exacta de ciertos acontecimientos. Y este enfoque les permite ver patrones que se remontan a épocas anteriores de gran asimetría del campo magnético.

En el marco temporal de mil millones de años de la vida de la Tierra, la última inversión de los polos magnéticos, hace 42.000 años, no está tan lejos. Pero es mucho, mucho más tiempo que la anomalía que los científicos identificaron hace sólo 2.600 años, donde el gran punto débil del campo magnético duró varios cientos de años y luego desapareció. Esto, concluyen los científicos, es el resultado más probable para nuestra anomalía del Atlántico Sur.

Sí, es probable que dure unos cientos de años más y siga complicando ciertos instrumentos y la navegación, pero no se trata de un vuelco precipitado del polo magnético. Y en 2022, ¿no tomaremos cualquier pequeño suspiro de alivio que podamos obtener?

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