Descubren por qué los hombres tienen más riesgo de sufrir cáncer

Un equipo de investigadores españoles ha descubierto que la pérdida de ciertos genes en el cromosoma sexual Y, presente solo en hombres, aumenta la probabilidad de desarrollar cáncer

Al envejecer, las células de algunos hombres tienden a perder por completo el cromosoma Y, y esto tiene una relación directa con el riesgo de cáncer. (Foto: Getty)

Según datos de la Sociedad Española de Oncología Médica (SEOM), uno de cada dos hombres y una de cada tres mujeres tendrá cáncer en España a lo largo de su vida; unas cifras que muestran claras diferencias entre sexos en las posibilidades de desarrollar un tumor.

En el caso de los hombres, no sólo hay más probabilidades de desarrollar cáncer, el pronóstico también es peor.

Estudios previos habían apuntado a que factores como el tabaco, más consumido por la población masculina (ahora la tendencia se ha invertido), podían influir a la hora de explicar esa diferencia entre sexos, pero se desconocían los motivos subyacentes.

Los investigadores han estudiado la función de todos los genes del cromosoma Y en varios cánceres y han hallado que la probabilidad de desarrollar esta enfermedad aumenta cuando se pierde la función de seis genes clave del cromosoma Y en diversas células. (Foto: Getty)

Intervienen mecanismos biológicos

Ahora un equipo de investigación del Instituto de Salud Global de Barcelona (ISGlobal) ha descubierto que la razón por la que los hombres son más susceptibles al cáncer podría estar en el cromosoma sexual Y, que solo está presente en los varones.

"Pese a que la pérdida del cromosoma Y había sido previamente asociada con una mayor incidencia en cáncer, las causas de esta relación no se conocían", apunta Juan Ramón González, jefe del Grupo de Bioinformática en Epidemiología Genética del centro catalán.

En concreto, los investigadores encontraron que el riesgo aumenta cuando se pierde en varias células la función de seis genes clave que existen en este cromosoma.

Para probarlo, recopilaron los datos de 9.000 individuos y analizaron la función de distintos genes del cromosoma Y en distintos tipos de tumores. Al cruzar la información, publicada en la revista Journal of the National Cancer Institute, observaron que la pérdida de función de seis genes (DDX3Y, EIF1AY, KDM5D, RPS4Y1, UTY Y ZFY) marcaba una clara diferencia.

Es decir que un fallo en estos genes involucrados en la regulación del ciclo celular, puede dar lugar a tumores. En la investigación también han colaborado científicos de la Universidad Pompeu Fabra, la Universidad de Adelaida y el Centro Genómico de Estonia

Qué provoca la disfunción del cromosoma Y

La pérdida del cromosoma Y se asocia al envejecimiento, pero también está relacionada con mayor incidencia de cáncer en hombres. Se puede perder porque deje de funcionar o por otros mecanismos que afecten a su epigenética.

Así lo explica González en declaraciones a El Mundo: "Sabíamos que los hombres no sólo sufren más el cáncer que las mujeres, sino que también tienen una mayor mortalidad asociada. Y sabíamos que eso se explica en parte por la exposición diferenciada entre sexos a determinados factores de riesgo ambientales. Pero hemos demostrado que también hay factores biológicos importantes que influyen en ese mayor riesgo".

Además, cierta exposiciones ambientales como puede ser el tabaco y otras sustancias tóxicas podrían afectar a la función del cromosoma alterando su epigenética.

“Las personas con pérdida del cromosoma Y tenían tres veces más riesgo de desarrollar un cáncer que la población sana en general”, explica González, quien además señala que “en algunos casos de cáncer, como el de pulmón y riñón, esta desregulación del cromosoma Y se asocia con riesgo 30 veces superior de desarrollar un tumor”.

No es el único resultado relevante de este estudio. Los investigadores han hallado que la pérdida de funcionalidad estos genes en el cromosoma Y también aumenta la probabilidad de los hombres de sufrir Alzheimer.

Curiosamente, estos seis genes clave en el cromosoma Y tienen una copia similar en el cromosoma X, que comparten hombres y mujeres.

En este sentido, los científicos han constatado que cuando la copia de estos genes en el cromosoma X también muta en las mismas células “la posible protección biológica de estos genes contra el cáncer se pierde por completo”, destaca Alejandro Cáceres, primer autor del trabajo.

También se relaciona con el Alzheimer

"Si bien los hombres podrían estar más expuestos a cancerígenos por su tipo de trabajo o incrementar su riesgo por evitar en mayor medida las visitas al médico, nuestro estudio demuestra que existen factores biológicos que hacen que el riesgo en hombres sea mayor", ha añadido Cáceres.

Este descubrimiento abre la puerta al desarrollo de tratamientos y de medidas de prevención del cáncer personalizado.

“Es un hallazgo muy importante, hemos identificado genes que dejan de funcionar en dos enfermedades sumamente prevalentes en la sociedad, como son el cáncer y el alzheimer”, concluye González, quien avanza que junto a su grupo están a punto de publicar sus resultados sobre cromosoma Y y esta enfermedad neurodegenerativa.

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