La vacuna universal que podría acabar con la gripe

Científicos británicos afirman estar a un paso de crear una vacuna capaz de proteger el cuerpo humano de cualquier tipo de gripe.

Y es que la gripe es un virus viral (también llamado influenza) que afecta a un 10-15 por ciento de la población mundial, es decir, a más de 600 millones de personas, entre las que fallecen unas 500.000.

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Aunque puede tratarse y prevenirse mediante la vacunación, el problema es que está en constante mutación debido a su cambio de proteínas cada año. Por esto las vacunas que se han desarrollado hasta ahora tienen una vida muy corta.

Desde hace mucho tiempo los científicos han estado buscando una solución definitiva y menos costosa. Según publica la revista Nature Medicine, un grupo de expertos en virología del Imperial College de Londres (EEUU) ha identificado una correlación inmunológica entre todos los virus de la gripe que podría permitir el diseño de una vacuna universal.

En caso de producirse, se podría evitar la muerte de entre 250.000 y 500.000 personas cada año. La clave de este nuevo descubrimiento es que pone el foco en el núcleo del virus, su componente más permanente y el único material común que comparten todos los virus.

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Los investigadores comprobaron que unas partes específicas de nuestro propio sistema inmune, llamadas células T, son capaces de reconocer las proteínas del núcleo.

Y es que hasta ahora las vacunas solo eran capaces de atacar la superficie. Para probar esta teoría, el equipo del Imperial College analizó la pandemia que causó el virus de la gripe suina de 2009 (una mezcla de la gripe aviar con la gripe porcina).

Pese a que la parte externa del virus fue una experiencia completamente nueva para el sistema inmune humano, el núcleo habría sido el mismo en otros virus de la gripe.

Además, los científicos británicos compararon los niveles de un tipo de las células T con los síntomas de la gripe en 342 empleados y estudiantes de la universidad.

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La investigación comprobó que cuanto mayores eran los niveles de las células T CD8 (un tipo de célula inmunitaria que elimina el virus) en los pacientes, más suaves eran los síntomas de la gripe.

Por eso, los autores del estudio creen que una vacuna que estimule al cuerpo a producir más células T CD8 podría ser un modo efectivo de luchar contra los virus de la gripe, incluyendo las nuevas cepas que se transmiten a las personas a partir de las aves y los cerdos.

"Las nuevas cepas de la gripe (algunas de las cuales son mortales) están emergiendo continuamente y por eso la máxima aspiración es crear una vacuna universal efectiva contra todas las cepas de la gripe", afirmó el autor principal del estudio, Ajit Lalvani.

"Sabemos cómo estimular el sistema inmunitario para que produzca células T CD8 mediante una vacuna. Ahora que conocemos que estas células T pueden ofrecer una protección podemos diseñar una vacuna que prevenga que las personas tengan los síntomas y transmitan la infección a otras. Esto podría contener a la gripe estacional cada año y proteger a las personas de futuras pandemias", añadió el investigador.

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