Biniam Girmay, símbolo de un ciclismo africano en alza

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Ganador de la 10ª etapa del Giro de Italia, Biniam Girmay se convirtió, a los 22 años, en el primer ciclista eritreo en ganar una etapa en un gran Tour. Es un hito importante para el ciclismo africano y confirma el talento del joven deportista.

Biniam Girmay sigue haciendo historia para su país y el continente africano. Menos de dos meses después de ganar la clásica belga 'Gante-Wevelgem', el corredor de 22 años volvió a brillar.

El martes 17 de mayo ganó la décima etapa del Giro de Italia, entre Pescara y Jesi, convirtiéndose en el primer corredor africano de raza negra que gana una etapa en una gran Vuelta.

La mayor parte del pelotón se redujo por las múltiples dificultades concentradas en los últimos 100 km de la etapa, mientras Biniam Girmay confirmó la magnificencia de sus cualidades. Apoyado por su equipo 'Intermarché-Wanty-Gobert Matériaux', acabó con los intentos de fuga de sus rivales antes de ganar el sprint en a un pequeño grupo.

"Dime a quién ha vencido y te diré quién eres", se suele decir en el ciclismo. Biniam Girmay ya tiene todas las papeletas para convertirse en un gran ganador: justo detrás de él, el fenómeno holandés Mathieu van der Poel, nieto de Raymond Poulidor, alzó el pulgar cuando se levantó a unos metros de la meta para saludar la actuación de su hermano menor. Luego le abrazó para felicitarle.

"Cada día escribimos una nueva historia", dijo Girmay con una sonrisa en la cara. "Puedo decir que estoy feliz y agradecido", añadió el eritreo, que es el orgullo deportivo de su país.

Biniam Girmay ha estado coqueteando con la victoria desde el comienzo del Giro de Italia: 2º por detrás de van der Poel en la primera etapa, 4º en las etapas 3, 6 y 8, y 5º en la etapa 5.

Una progresión constante

Una victoria de prestigio en un gran Tour que premia una progresión regular. Aunque empezó a practicar el ciclismo de adolescente en Eritrea imitando a su primo, Biniam Girmay no tardó en llamar la atención de los ojeadores deportivos.

Se incorporó al Centro Mundial de Ciclismo (CMC) para su segundo año junior en 2018. Esta estructura, creada por la Unión Ciclista Internacional, tiene como objetivo apoyar a los talentos de los países emergentes.

Ese mismo año, ya se hizo un nombre al convertirse en tricampeón africano junior de ruta, ganando la medalla de oro en la carrera en ruta, la contrarreloj y la contrarreloj por equipos.

A partir de entonces, multiplicó las victorias de prestigio para su corta edad, sobre todo ganando por delante del fenómeno belga Remco Evenepoel en la 'Aubel-Thimister-Stavelot'.

En 2019, se convirtió en el primer corredor nacido en la década de 2000 en ganar una carrera profesional al imponerse en la tercera etapa de la 'Tropicale Amissa Bongo' en Gabón con el equipo eritreo. A esto le siguió una victoria en el Tour de Ruanda y un quinto puesto en la etapa reina del 'Tour de l'Avenir', un auténtico Tour de Francia junior.

Esto hizo que el equipo continental profesional francés 'Nippo Delko One Provence' lo contratara.

Sus actuaciones en su primer año como profesional le valieron el premio al corredor africano del año, otorgado por un jurado presidido por Bernard Hinault. Luego dio el gran salto al 'World Tour', la máxima división del ciclismo, con el 'Intermarché-Wanty-Gobert Matériaux'.

Antes de ganar la 'Gante-Wevelgem', ya se había dado a conocer a finales de septiembre en los campeonatos del mundo al ganar la medalla de plata en la categoría junior, una primicia para un corredor negro africano.

Biniam Girmay es ahora un pionero en un deporte en el que los corredores africanos de piel negra han estado ausentes durante mucho tiempo, ya que las victorias continentales han sido a menudo obtenidas por corredores blancos, como los sudafricanos Daryl Impey, "Robbie" Hunter, o incluso el "keniano blanco" Christopher Froome.

Eritrea, tierra del ciclismo

Biniam Girmay es el heredero de una larga línea de corredores eritreos que se han distinguido en el ciclismo. Daniel Teklehaimanot fue el primero de ellos y también pasó por el Centro Mundial de Ciclismo.

En 2015, se convirtió en el primer corredor del África subsahariana en vestir el 'maillot' de lunares de mejor escalador del Tour de Francia. Teklehaimanot también ganó la clasificación de montaña del 'Dauphiné' en 2015 y 2016.

Pero desde aquella "chispa", a sus compatriotas les costó asentarse al más alto nivel. "Me pregunté si el ciclismo eritreo no se estaba agotando", dijo Michel Thèze, exdirector del CMI, en una entrevista con la agencia AFP. El éxito de Biniam Girmay "llega en el mejor momento, le dará un segundo aire", cree. "Es una confirmación del gran potencial que existe allí".

Situada entre las altas mesetas del Cuerno de África y el Mar Rojo, Eritrea es un lugar ideal para el ciclismo. Con gran parte del país enclavado entre 1.800 y 3.000 metros sobre el nivel del mar, los corredores desarrollan capacidades fisiológicas excepcionales.

Y el ciclismo, heredado de la colonización italiana entre 1885 y 1941, está muy arraigado en la cultura eritrea. Los concursos son frecuentes y "de alto nivel", apunta Michel Thèze.

En África, los eritreos están aplastando a la competencia: desde 2010, han ganado ocho de los once títulos continentales individuales de ruta, y diez títulos de contrarreloj por equipos. Varios equipos apuestan por este talento, como el 'EF Education-EasyPost' con Merhawi Kudus o el 'Cofidis' con Natnael Berhane.

Su éxito está generando mucha expectación, tanto en Eritrea como en la diáspora. "Los que triunfan son estrellas", confirma Michel Thèze. Son como embajadores de un país que sólo aparece en las noticias por los refugiados que huyen de un régimen acusado de violar los derechos humanos, su implicación en el conflicto de Etiopía o, recientemente, su oposición a una resolución de la ONU que pedía el fin de los combates en Ucrania.

En 2015, a su regreso del Tour de Francia, Daniel Teklehaimanot y Merhawi Kudus desfilaron por las calles de una exultante Asmara, la capital eritrea, y fueron recibidos por el presidente Issayas Afewerki.

“De niño, veía el Giro de Italia por televisión.”

Biniam Girmay, que también fue festejado por sus compatriotas en Europa en la salida y la llegada de las carreras, resaltó antes del comienzo de la competición ciclística que el ‘Giro de Italia’ era un acontecimiento especial para Eritrea debido a los antiguos vínculos coloniales entre ambos países.

"De niño, solía ver el Giro de Italia por televisión con mis amigos. Solía salir en bicicleta con el sueño de poder participar algún día en un gran Tour", dijo el eritreo. "Con el equipo, nos hemos marcado el objetivo de conseguir una victoria de etapa".

"Si tengo la suerte de hacerlo, me convertiré en el primer africano negro que gana una etapa en un gran Tour". “Significaría mucho para mi país, para el continente africano y para el ciclismo en general", añadió.

Diez etapas después, el objetivo se alcanzó. Pero justo cuando celebraba su histórico éxito en el podio de 'Jesi', el eritreo de 22 años se golpeó accidentalmente en el ojo con el corcho de la botella gigante que debía abrir.

Una lesión que le impidió tomar la salida de la siguiente etapa y continuar su mano a mano con Arnaud Démare por el 'maillot' de mejor sprinter. Esta nueva primicia para un piloto tendrá que esperar un poco más.

Una vez superado este incidente, el futuro parece brillante para el nativo de Asmara. El joven no duda en pensar en los campeonatos mundiales de 2025, que se organizarán en Ruanda, una primicia para África.

¿Qué mejor historia puede haber que ver a un jinete del continente levantar los brazos allí?

*Adaptación de su versión original en francés

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